Adolescent, le jeune Jeff Bezos était fasciné par l’exploration spatiale. S’exprimant en tant que major de 18 ans de son lycée, Bezos a déclaré au Miami Herald en 1982, il prévoyait «de construire des hôtels spatiaux, des parcs d’attractions et des colonies pour 2 ou 3 millions de personnes qui seraient en orbite. Le but était de pouvoir évacuer les humains. La planète deviendrait un parc.  » 

En 2000 – après avoir grandi, fondé Amazon et gagné une valeur nette de 6 milliards de dollars – Bezos a fondé Blue Operations, LLC. Chargée de la mission d’envoyer des millions de personnes vivre et travailler dans l’espace, la société a passé les deux dernières décennies à concevoir et à construire des fusées silencieusement pour ce faire. Alors, à l’occasion du vingtième anniversaire de sa fondation, jetons un coup d’œil aux origines de Blue et à la direction que pourrait prendre la société aérospatiale privée à l’avenir. 

Bezos a officiellement fondé Blue Origin le 8 septembre 2000 à Kent, Washington (qui abrite désormais le siège social et le centre de R&D de la société) et s’est mis à développer à la fois des véhicules dignes de l’espace ainsi que des moteurs de fusée pour les pousser. Depuis le début, le secret a été un principe fondamental de l’éthos Blue Origin. L’existence de la société n’a même pas été découverte par le public avant 2003, lorsque Bezos a commencé à acheter un terrain au Texas pour le site privé de lancement suborbital et de test de moteurs de l’entreprise. 

Ce secret continue à ce jour. En fait, la société a refusé à plusieurs reprises les demandes de commentaires concernant cette histoire. Bien entendu, l’entreprise n’a guère de raisons de solliciter l’avis du public étant donné qu’en 2016 au moins, la totalité de son budget de fonctionnement annuel d’un milliard de dollars est fourni par Bezos lui-même.

Ce soutien financier a abouti au développement de plusieurs prototypes d’engins spatiaux et de moteurs. En 2005, la plate-forme d’essai VTOL à réaction Charon de 9 500 livres a effectué son premier et unique vol d’essai au-dessus de Moses Lake, dans l’État de Washington. Conçu pour valider les systèmes de guidage et de contrôle autonomes de la société, il a grimpé à une hauteur de 316 pieds à l’aide de son quatuor de Rolls-Royce Viper Mk. 301 moteurs à réaction. Il vit maintenant au Musée du Vol.

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L’entreprise s’est appuyée sur cet effort l’année suivante avec un vol d’essai du véhicule d’essai suborbital Goddard. Il était propulsé par neuf moteurs de fusée BE-1 alimentés par pression au peroxyde, la première conception de fusée réussie de Blue Origin. L’engin d’essai a réussi à atteindre une hauteur de près de 300 pieds au cours des 10 secondes environ qu’il a décollé. Il a effectué deux autres vols en 2007 avant d’être retiré.

Ces premiers efforts ont porté leurs fruits sous la forme du vaisseau spatial New Shepard, un véhicule suborbital capable de transporter des équipages et des cargaisons jusqu’à la ligne Karman – la frontière internationalement définie entre la Terre et l’espace. En 2006, les travaux ont commencé sur le New Shepard, nommé d’après le célèbre astronaute de l’ère Mercury Alan Shepard. Cependant, ce n’est qu’au début de la dernière décennie et à l’achèvement du moteur à hydroxyde liquide BE-3 de 110 000 lbf, que les véhicules sont entrés dans l’état de solvabilité actuel.

Origine bleue

Le New Shepard utilise une conception en deux parties composée d’une capsule d’équipage pour six personnes qui se trouve au sommet d’une fusée VTOL réutilisable de 60 pieds de haut. Il est conçu pour se lancer verticalement à des vitesses atteignant Mach 3, puis se séparer à une hauteur d’environ 100 kilomètres, moment auquel l’étage de la fusée se guidera vers la Terre tandis que la capsule effectue un trajet de retour plus tranquille sous la légère traînée de trois parachutes.     

Blue Origin a construit trois New Shepards à ce jour. La première a été partiellement détruite lors d’un vol d’essai en 2015. (La capsule de l’équipage était indemne; l’étage de la fusée, pas tellement.) Cependant, la deuxième itération a fait cinq vols réussis entre 2015 et 2016 tandis que la troisième a effectué six vols réussis depuis 2017, transportant plusieurs charges utiles expérimentales scientifiques en orbite basse. De plus, le New Shepard 3 a réutilisé le même moteur de fusée lors des six voyages. 

Les vols avec équipage à bord du New Shepard 4 devaient initialement avoir lieu en 2018, mais ces vols ont été retardés à plusieurs reprises au cours des deux dernières années. La société envisagerait toujours un vol potentiel avec équipage à un moment donné en 2020, mais étant donné que nous sommes déjà en septembre, cela ne semble pas particulièrement probable à ce stade.

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Pour l’avenir, Blue Origin a des objectifs encore plus grands en vue. La société prépare actuellement son dernier vaisseau spatial, le New Glenn de 45 tonnes pour un vol d’essai en 2021. Il se décline en deux variantes: une fusée à deux étages de 270 pieds de haut et une à trois étages de 313 pieds de haut. fusée. La variante la plus grande pourra dépasser l’orbite terrestre basse. Le New Glenn est juste un peu plus court que le vénéré Saturne V qui a amené les gens sur la lune. Comme son prédécesseur, le New Glenn utilisera une fusée réutilisable pour entrer dans l’espace, bien qu’il ne s’agisse pas des moteurs BE-3 vus dans le Shepard – du moins dans la première étape. 

Origine bleue

Au lieu de cela, le Glenn volera avec le nouveau BE-4 de 550 000 lbf, qui repose sur un mélange d’oxygène liquide et de méthane pour fournir une poussée. Il sera assez puissant pour transporter jusqu’à 13 tonnes de marchandises en orbite à chaque voyage. Les BE-3 seront toujours à bord, mais ils seront situés dans la deuxième étape qui est chargée de livrer la charge utile sur son orbite correcte une fois qu’elle passe la ligne Karman. Et comme le Falcon 9 de SpaceX, le premier étage de New Glenn se guidera de manière autonome vers la Terre après la séparation et atterrira sans aide sur une plate-forme d’atterrissage océanique.

Les projets de Blue Origin d’aller sur la lune et potentiellement même plus loin sont encore plus impressionnants. En avril dernier, la NASA a commencé à attribuer des contrats dans le cadre de son programme Back to the Moon (alias Artemis), qui vise à déposer des astronautes humains au pôle sud de la lune d’ici 2024. Blue Origin, SpaceX et Dynetics ont tous reçu un financement pour aider les entreprises à se développer. leurs plates-formes d’atterrissage lunaire. Blue Origin a reçu la part du lion de l’argent – 579 millions de dollars au total – pour construire la Blue Moon. Les trois entreprises ont jusqu’en février 2021 pour construire les atterrisseurs et terminer une mission de maquette avant que la NASA ne commence à éclaircir les concurrents.

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«Nous allons construire une route vers l’espace», a déclaré Bezos lors d’un événement de presse dévoilant la Lune bleue en mai. «Et puis des choses incroyables se produiront.»

Comme le Glenn, l’atterrisseur Blue Moon se déclinera en deux variantes: une pour le fret et une autre pour les personnes. La version cargo sera suffisamment spacieuse pour accueillir plusieurs tonnes de rovers et d’habitats préconstruits tandis que le People Mover a été développé en collaboration avec Lockheed Martin, Northrop Grumman et Draper. Blue Origin a livré sa maquette Blue Moon à la NASA au Johnson Space Center le mois dernier. Le prototype de 40 pieds est basé sur l’atterrisseur d’origine Apollo et a été construit pour aider la NASA à valider sa conception et sa fonction par rapport à ses concurrents. Plus précisément, Blue Origin a construit l’atterrisseur lui-même (c’est-à-dire l’élément de descente) tandis que Lockheed s’est occupé de l’élément d’ascension qui ramènera les astronautes de la surface lunaire en orbite, Northrop a géré l’élément de transfert qui relie Blue Moon au véhicule Orion qui va les faire voler hors de la Terre et Draper a développé le système avionique.

«Tester cette maquette d’ingénierie pour l’interaction de l’équipage est une étape vers la concrétisation de cette mission historique», a déclaré Brent Sherwood, vice-président des programmes de développement avancés de Blue Origin, dans un communiqué. «L’apprentissage que nous tirons des maquettes à grande échelle ne peut se faire d’aucune autre manière. Bénéficier de l’expertise et des commentaires de la NASA à ce stade précoce nous permet de développer un système commercial sûr qui répond aux besoins de l’agence. « 

Bezos cite les demandes énergétiques accrues liées à de meilleurs niveaux de vie pour les gens comme contribuant à ses objectifs hors du monde. « Nous allons manquer d’énergie », a déclaré Bezos lors de la présentation. «Ce n’est que de l’arithmétique. Ça va arriver. Voulons-nous la stase et le rationnement ou voulons-nous du dynamisme et de la croissance? C’est un choix facile. Nous savons ce que nous voulons. Nous devons juste être occupés.