La saison des incendies de l’Ouest en 2020 a été absolument brutale, avec plus de 7600 incendies sur toute la longueur de la côte, tuant 35 personnes et carbonisant 3,1 millions d’acres à ce jour. Les vents d’automne sont arrivés tôt cette année, réduisant l’humidité et desséchant les sous-bois de San Diego à Seattle. Ces conditions, combinées à des orages de foudre généralisés qui arrivent à la suite d’une vague de chaleur incessante, ont créé des conditions idéales pour une catastrophe qui a entraîné l’incendie le plus destructeur que la Californie ait jamais connu. 

Mais même les zones qui ne risquent pas directement d’être carbonisées souffrent également. La qualité de l’air odieuse au cours des dernières semaines a contraint de larges pans des habitants de la région – et pas seulement les populations vulnérables – à s’enfermer chez eux avec les fenêtres et les portes scellées. Heureusement, les États-Unis exploitent depuis longtemps un système de surveillance de la qualité de l’air robuste pour ce genre de situation, voici comment cela fonctionne.

J’habite en Californie et voici à quoi ressemblent nos couchers de soleil depuis des semaines. Mon ami du nord de l’État de New York vient de publier cette photo. La fumée des incendies de la côte ouest a atteint la côte est. Le changement climatique nous affecte tous. Nous sommes tous connectés.

– SF Library Lady (@LibrarySurfer) 15 septembre 2020

La première tentative du Congrès de rédiger une législation environnementale remonte à 1955 avec l’adoption de la loi sur le contrôle de la pollution de l’air, qui déclarait la pollution atmosphérique dangereuse pour la santé publique mais soutenait qu’il incombait aux États de faire quelque chose alors que le gouvernement fédéral agissait simplement. en tant que ressource d’information. La Clean Air Act de 1963 a donné le pouvoir de lutter activement contre la pollution atmosphérique au niveau national sous les auspices de l’EPA et elle a été modifiée en 1965 pour habiliter le gouvernement à fixer des normes d’émission pour les automobiles. La loi de 1967 sur la qualité de l’air qui a suivi a continué à s’appuyer sur les précédents établis par la législation antérieure, permettant au gouvernement de mettre en place et de maintenir des études de surveillance ambiante ainsi que d’effectuer des inspections sur les sources potentielles de pollution. Il a également établi l’indice de qualité de l’air (AQI), qui sert de baromètre pour mesurer la propreté de notre atmosphère locale.

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En 1970, l’EPA a établi les normes nationales de qualité de l’air ambiant (NAAQS) et a ordonné aux États d’élaborer des stratégies de réduction des émissions pour mettre leur qualité de l’air en conformité. Ces normes ont été resserrées pour la première fois en 1977 avec l’élaboration de règlements sur la prévention de la détérioration significative (PSD) et modernisées en 1990 pour tenir compte de nouveaux dangers comme les pluies acides. 

Aujourd’hui, l’AQI suit la présence de cinq polluants nocifs: l’ozone troposphérique, la pollution particulaire (aussi appelée particules, comme dans les PM2,5 et les PM10), le monoxyde de carbone, le dioxyde de soufre et le dioxyde d’azote. La pollution atmosphérique contribue au décès prématuré de quelque 4,2 millions de personnes dans le monde chaque année, selon l’Organisation mondiale de la santé (OMS). Ces décès prennent la forme de maladies cardiaques, d’accidents vasculaires cérébraux, de bronchopneumopathie chronique obstructive, de cancer du poumon et d’infections respiratoires aiguës pédiatriques. 

Les particules, que l’OMS a classées comme cancérigène connu en 2013, sont particulièrement insidieuses car elles sont capables de pénétrer dans les tissus pulmonaires pour entrer dans la circulation sanguine où elles endommagent les systèmes cardiovasculaire, cérébrovasculaire et respiratoire. De plus, les PM2,5, c’est-à-dire les particules de moins de 2,5 microns de diamètre, qui se trouvent également dans les gaz d’échappement des voitures; comme la fumée de bois et de charbon, peut parcourir des centaines de kilomètres, comme le montre le tweet ci-dessous. Bien sûr, obtenir une grande bouffée de monoxyde de carbone ne prolongera pas exactement votre durée de vie non plus. C’est pourquoi il est essentiel de rester à l’intérieur autant que possible dans ces conditions dangereuses et de porter un masque classé N95 (ou plus) lorsque vous vous aventurez à l’extérieur. 

Avez-vous remarqué la brume? C’est la fumée des incendies sauvages dans l’ouest qui s’est frayé un chemin à travers les États-Unis. Un front froid poussera la brume enfumée hors de New York vendredi.

– Erick Adame (@ErickAdameOnTV) 15 septembre 2020

Pour surveiller réellement les types de polluants qui contaminent la colonne d’air, l’EPA, les gouvernements étatiques, locaux et tribaux collectent des données à partir d’un mélange de stations de surveillance au sol et par satellite dans tout le pays dans le cadre du système de qualité de l’air (AQS). Les stations au sol collectent des données depuis 1957 et, en 2018, quelque 52286 stations ont prélevé plus de 117 millions d’échantillons. Cependant, ce chiffre a chuté de façon abrupte l’année dernière avec seulement 9 143 stations rapportant environ 10 millions d’échantillons. En fait, la qualité de l’air aux États-Unis en général a souffert ces dernières années. Les États-Unis ont enregistré une augmentation de 15% du nombre de jours avec un air insalubre en 2017 et 2018 par rapport à 2013-2016, selon le Presse associée.

AirNow.gov

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Le système de surveillance au sol est complété par une paire de satellites avancés de surveillance du climat. Il y a le satellite géostationnaire opérationnel de l’environnement – série R (GOES-R) qui a été lancé en 2016. Situé à 22 300 milles au-dessus de l’équateur, le GOES-R peut observer tout l’hémisphère occidental depuis son orbite géosynchrone et prend des mesures toutes les cinq minutes. Contrairement aux stations au sol qui font rebondir le radar dans l’atmosphère et détectent les conditions météorologiques à l’aide du signal de retour, le GOES-R détecte passivement les émissions électromagnétiques de la surface de la planète dans le visible et l’infrarouge. Cela permet au système de collecter des données sans interruption. Jusqu’à présent, deux des quatre satellites GOES prévus sont entrés en orbite, la paire restante augmentant respectivement en 2021 et 2024.

Le Joint Polar Satellite System (JPSS) joue un rôle tout aussi important. Depuis 2017, cette constellation de satellites tourne autour de la planète pôle à pôle 14 fois par jour. Il recueille des données à haute résolution sur tout, des températures de surface de la mer et des terres à la couverture de neige et de glace en passant par la couverture végétale, les incendies de forêt et les aérosols qui contribuent à la mauvaise qualité de l’air. Mais si ses mesures sont plus nuancées que ce que produit le GOES-R, le JPSS ne peut faire que deux circuits complets de la planète chaque jour. Seul le premier satellite JPSS est actuellement en orbite. Les trois autres seront lancés en 2021, 2026 et 2031.

Les mesures des cinq polluants surveillés recueillis à partir de ces satellites et stations au sol sont ensuite introduites dans une fonction linéaire par morceaux pour générer un index numérique facile à lire et à comprendre, alias l’AQI. Divisé en six catégories de danger, l’AQI va d’un score parfaitement sain de 0 à un dangereux 500. Bien sûr, cette échelle ne s’applique qu’aux mesures américaines. Le Canada, par exemple, utilise une échelle en 10 étapes, tandis que Hong Kong n’en utilise que cinq. De plus, les statistiques communiquées au NAAQS sont légèrement différentes de celles communiquées au grand public. Comme le note le site Web AirNow.gov, largement cité, «les cartes AirNow et les lectures AQI n’utilisent que de l’ozone, des PM10 et des PM2,5 pour le moment. Cependant, une fois que les calculs en temps réel pour d’autres polluants sont développés, AirNow peut offrir des données en temps réel pour plus de polluants. Certains sites fournissent des prévisions de la qualité de l’air pour le NO2 et le CO en plus des particules et de l’ozone. » Pourtant, même si les informations ne sont peut-être pas aussi granulaires que ce que voient nos élus, elles fournissent au public américain un baromètre utile quant à l’apocalypse atmosphérique qui nous a temporairement enveloppés. 

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Pour obtenir des mises à jour horaires sur la qualité de l’air dans votre région, il vous suffit de cliquer sur AirNow.gov et d’entrer votre code postal. Vous pouvez obtenir des détails encore plus localisés avec l’utilisation d’un moniteur AQI personnel. Le Kaiterra Laser Egg + surveille la qualité de votre air intérieur et suit la concentration de PM2,5, de composés chimiques volatils, ainsi que la température et l’humidité ambiantes. Autrement dit, si vous pouvez en trouver un bien sûr. Ils sont actuellement épuisés sur Amazon. Vous pouvez également essayer le moniteur de qualité de l’air Temtop M10 à 80 $. Il utilise un capteur de particules laser pour détecter les particules jusqu’à 2,5 microns en plus du formaldéhyde (un gaz d’échappement courant des matériaux de construction) et des polluants organiques volatils. Sa batterie Li-ion peut fonctionner jusqu’à six heures sur une seule charge afin que vous puissiez l’emporter partout où vous allez. Bien que nous soyons au milieu d’une pandémie mortelle qui a pratiquement mis fin à notre vie quotidienne, alors, vraiment, où allez-vous?