Cela fait dix ans que Microsoft a lancé la caméra Kinect et elle a vécu toute une vie. Le périphérique Xbox 360 est devenu un élément clé de toute la plate-forme Xbox, puis des années plus tard, presque tout aussi rapidement, il est tombé dans l’obscurité. Ce n’est peut-être pas le succès durable que Microsoft espérait, mais son héritage est plus important que vous ne le pensez à première vue.

Kinect a été lancé en 2010 et sept ans et deux versions plus tard, Microsoft a arrêté de fabriquer l’équipement. Un an plus tard, la société a cessé de proposer l’accessoire pour les nouvelles consoles Xbox. En 2020, Microsoft a promis que chaque jeu fonctionnant sur la Xbox One fonctionnerait avec ses nouvelles consoles Series X et S – à l’exception de ceux qui nécessitaient un Kinect pour jouer. 

À bien des égards, Kinect était bien en avance sur son temps lors de son lancement en 2010, mais ses limites à la fois pour les utilisateurs et les développeurs en viendraient à le définir. 

La technologie est née d’un projet Skunkworks au sein de l’équipe Xbox de Microsoft, chargée d’envisager un nouvel avenir pour le jeu. Ce projet a pris de l’urgence après que Nintendo a lancé la Wii et mis fin à ce que signifiait vendre une console de jeux. Avec la Wii, le géant japonais avait écarté les contrôleurs typiques au profit de baguettes qui reflétaient les gestes du joueur. Conçue pour ressembler à des télécommandes de télévision conviviales et banales, la Wii est devenue un incontournable dans les foyers de jeu et non-gaming. 

La réponse de Microsoft a été le projet Natal, qui a utilisé des caméras de détection de profondeur pour suivre les gestes. Alors que la Wii ne pouvait surveiller le mouvement que d’une seule main, Microsoft pourrait offrir un suivi du squelette du corps entier, identifier les gestes physiques et la technologie pourrait même reconnaître les visages. La sauce secrète de Kinect a mis à profit la technologie de la société israélienne PrimeSense. Le système utilisait deux caméras: un CMOS infrarouge et un CMOS couleur VGA, associés à un projecteur infrarouge et une puce personnalisée qui mappait les données d’image dans l’espace 3D.

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Lors de son lancement en 2010, il a été un succès considérable, vendant 10 millions d’unités au cours de ses huit premiers mois de vente et remportant le record du monde Guinness du gadget le plus vendu. (Au total, il a vendu environ 35 millions d’unités au cours de sa durée de vie.) Cela signifiait qu’à l’époque, près d’un propriétaire de Xbox sur cinq emballait un Kinect, mais qu’en est-il des quatre autres? 

Polygone, dans sa longue histoire de Kinect, a cité le directeur du programme Xbox Richard Irving, qui a déclaré: «Lorsque vous avez pris la décision de prendre en charge le capteur Kinect, vous limitiez par nature votre audience.» 

Néanmoins, une poignée de développeurs ont construit des jeux pour Kinect, qui était un foyer naturel pour les jeux de musique, de rythme et de fitness. Harmonix, créateurs de Guitar Hero, fait Centre de danse, tandis que Just Dance les créateurs d’Ubisoft ont adopté la plateforme. Jouer à un jeu de danse sur le Kinect, en particulier à partir du suivi brutal d’une seule main de la Wii, a été une révélation. 

Microsoft a par la suite voulu apaiser les inquiétudes des développeurs et s’est all-in sur Kinect pour sa console de nouvelle génération. La Xbox One de 2013 ne serait pas seulement livrée avec un Kinect – la console ne fonctionnerait que si la caméra était branchée. Vous pourriez la réveiller avec votre voix (et, en fait, la voix d’Aaron Paul), elle reconnaît visage, et pourrait même détecter votre fréquence cardiaque.

Mais l’ajout d’un Kinect au package a désavantagé Microsoft par rapport à Sony. La Xbox One a été lancée à 500 $, faisant de la PlayStation 4 à 400 $ un rival beaucoup plus abordable – et elle a rapidement commencé à vendre la Xbox One de près de deux contre un. Des années plus tard, IGN a rapporté que Sony avait prévu de regrouper ses posséder périphérique de la caméra avec la PlayStation 4, mais a choisi de l’abandonner peu de temps avant le lancement pour réduire le prix de Microsoft. En 2014, Microsoft a décidé de «dégrouper» Kinect du package et de réduire de 100 $ le prix. Cela a blessé des développeurs comme Harmonix qui étaient restés avec le Kinect pendant sa naissance rocheuse juste au moment où ils avaient lancé le gros budget Fantasia: la musique évoluée

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Pour beaucoup, Kinect était leur première véritable exposition à un gadget à commande vocale. Oui, certains appareils de niche existaient auparavant, mais le Kinect de la Xbox 360 a précédé Siri d’un an et Alexa de quatre ans. Malgré toute l’angoisse de mettre des microphones dans nos maisons, Microsoft le faisait bien avant tout le monde. 

Kinect a également servi d’introduction à quelque chose appelé «l’informatique perceptive». Comme TechCrunch écrit en 2013, il s’agit d’un ensemble de technologies conçues pour numériser le concept d’intuition humaine, comme être capable de reconnaître des visages. Kinect a aidé les utilisateurs à s’acclimater à un monde dans lequel nos téléphones et tablettes peuvent nous reconnaître à notre visage et nous connecter à nos appareils. Et quand cela fonctionnait, ce type de technologie nous faisait vraiment sentir que nous vivions dans le futur.

Après que Kinect ait disparu des projecteurs, la technologie de PrimeSense a trouvé une nouvelle maison pour elle-même, après avoir été achetée par Apple à la fin de 2013. Les capteurs de PrimeSense ont été rétrécis et utilisés pour construire FaceID. À partir de l’iPhone 10, chaque appareil a essentiellement emballé un minuscule Kinect dans l’encoche au-dessus de leurs écrans. La reconnaissance faciale n’est pas limitée aux appareils iOS et est disponible sur de nombreux autres smartphones, tablettes et même PC grâce à Windows Hello. 

Kinect est toujours là, d’une certaine manière. Microsoft a ressuscité Kinect avec une version de marque Azure pour les entreprises. Il a déjà été testé par les supermarchés pour les services de caisse à emporter et les entreprises de soins de santé qui cherchent à identifier les chutes de patients. En septembre, Microsoft a également annoncé que la technologie serait également utilisée pour construire de nouvelles caméras 3D pour un certain nombre d’applications industrielles. Même si Kinect n’a pas pu survivre aux côtés de la Xbox Series X, il y a une maison pour sa technologie élégante dans les entrepôts, les casques VR et même les iPhones.