Un peu plus d’un an après leur dernière annonce majeure, Neuralink d’Elon Musk est enfin prêt à montrer les fruits de son travail: une interface cerveau-machine révolutionnaire qui pourrait brouiller les frontières entre l’humanité et la technologie, ainsi que donner à nos faibles esprits charnus un affronter des IA de plus en plus performantes. 

«Il est important que Neuralink résout ce problème le plus tôt possible, car au moment où nous avons la superintelligence numérique, c’est à ce moment que nous dépassons la singularité et que les choses deviennent tout simplement très incertaines», a déclaré Musk Inverse en 2019.

Musk est monté sur scène au siège de Neuralink vendredi après-midi pour révéler un prototype fonctionnel «V2» du système chirurgical automatisé que la société a lancé l’année dernière. Cette machine «coud» jusqu’à 1 024 électrodes incroyablement fines de 5 microns de large dans le cerveau d’une personne. Jusqu’à présent, le système ne puise que dans la surface corticale du cerveau, mais la société espère éventuellement les insérer plus profondément dans la matière grise pour surveiller les fonctions cérébrales plus profondes (à savoir l’hypothalamus). Ces électrodes se connecteront à la puce «Link 0.9» de Neuralink, une unité scellée de 23 mm x 8 mm qui se branche dans un petit trou percé dans le crâne du patient et recueille les signaux captés par les électrodes. Le lien mesurera la température, la pression et les mouvements du patient, fournissant potentiellement des alertes précoces en cas de crise cardiaque ou d’accident vasculaire cérébral imminent, a déclaré Musk.

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Le Link s’intégrera parfaitement dans le crâne et transmettra des données sans fil à des vitesses de mégabits allant jusqu’à 10 mètres. Il offrirait également une charge inductive et une autonomie d’une journée complète, permettant aux utilisateurs de la recharger pendant leur sommeil. Le petit pod porté derrière l’oreille que la société a montré l’été dernier a depuis été retiré au profit du design tout-en-un que nous voyons aujourd’hui. L’ensemble du processus d’installation prendrait un peu moins d’une heure. « C’est comme un Fitbit dans votre crâne », a noté Musk lors de l’événement.

Lors de la démonstration en direct, Musk a présenté à la foule un trio de porcs: Joyce, Gertrude et TK. Joyce n’a pas subi la chirurgie d’implantation et semble être un porc parfaitement heureux et en bonne santé. Dorothy a subi la chirurgie, mais a par la suite fait retirer l’implant pour illustrer que le dispositif Link n’est pas une fixation permanente, mais peut plutôt être installé et retiré à volonté si le patient souhaite mettre à niveau le matériel. Enfin, Gertrude a été opérée et a toujours le lien installé dans sa tête. Son lien surveille les signaux générés par son museau, donc chaque fois que Gertrude sent quelque chose de bon, le Link capte et enregistre ces signaux.

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À ce jour, aucun essai sur l’homme n’a été achevé, bien que l’équipe Neuralink ait réussi à implanter jusqu’à 1 500 électrodes dans des souris. La puce a également été testée sur des primates. « Un singe a pu contrôler un ordinateur avec son cerveau », a déclaré Musk Bloomberg en juillet. Les essais humains pourraient commencer dès cette année.

Bien entendu, rien ne garantit que ce système fonctionnera chez l’homme de la même manière qu’il l’a fait avec les modèles de souris et de primates. En cas de succès, Neuralink espère d’abord tirer parti de la technologie pour aider les amputés et aider les gens à retrouver leur sens perdu de la vue ou de l’ouïe – même pour traiter les maladies dégénératives. À terme, l’entreprise espère «améliorer» la conscience humaine, nous permettant de communiquer avec des machines à la vitesse de la pensée. Musk a même affirmé que nous pourrions un jour utiliser ces appareils pour sauvegarder et rejouer des souvenirs, voire télécharger nos consciences sur des corps robotiques, Carbone modifié-style. Il reste à voir comment tout cela fonctionnerait dans la pratique. On ne sait pas encore combien coûterait réellement le système, bien que Musk estime qu’il finira par se vendre à peu près au même montant qu’une procédure de correction de la vue LASIK.

C’est loin d’être la première fois que nous essayons de communiquer directement avec des machines. La recherche sur les interfaces cerveau-machine se poursuit depuis les années 1920. Nous avons développé des IMC qui aident les paraplégiques à marcher, aident les personnes amputées à bouger leurs prothèses ou à retrouver leur sens du toucher, ou aident les patients victimes d’un AVC à se rétablir et à communiquer avec le syndrome de verrouillage.

Le moment de Musk sous les projecteurs neurologiques peut cependant être de courte durée. Un certain nombre d’organisations de recherche et d’universités développent déjà leurs propres systèmes. Heck, même DARPA se penche sur la technologie. Cela dit, Musk a confirmé que la Food and Drug Administration des États-Unis avait approuvé les tests de «dispositifs révolutionnaires» en juillet.