Cela fait plus de cinq ans que le premier Amazon Echo est arrivé, montrant aux gens à quel point un assistant virtuel chez vous pourrait être utile. Amazon a ajouté des tonnes de nouvelles fonctionnalités à Alexa, son assistant virtuel, au cours de ces années – et en tant que tel, le nouveau matériel Echo n’est pas aussi excitant. Bien sûr, cela n’a pas empêché Amazon de mettre à jour ses appareils plus ou moins chaque année, ainsi que de lancer des tonnes de variantes Echo. 

L’Echo de l’année dernière était l’un des meilleurs haut-parleurs intelligents que nous ayons utilisés, ajoutant les haut-parleurs améliorés trouvés pour la première fois dans l’Echo Plus à 150 USD de 2018 à un prix inférieur de 100 USD. Cette année, cependant, Amazon a effectué certaines des mises à jour matérielles les plus importantes de l’Echo à ce jour, y compris un nouveau design et certaines fonctionnalités haut de gamme apportées par le plus cher Echo Plus. Entre le nouvel Echo, le nouveau Nest Audio de Google et le prochain Apple HomePod Mini, il y a soudainement beaucoup de concurrence dans l’espace des haut-parleurs intelligents à 100 $. Même ainsi, le pedigree d’Amazon dans la catégorie pourrait lui donner un avantage ici.

Score TechQ – Amazon Echo 4e génération (2020): 89

Avantages
  • Excellente qualité audio
  • Deux haut-parleurs sonnent encore mieux en tant que paire stéréo
  • Prix ​​raisonnable
  • Alexa est une assistante virtuelle mature et utile
  • Prise audio 3,5 mm
Les inconvénients
  • Alexa peut être capricieuse concernant les demandes de musique
  • La conception de la sphère pourrait être polarisante

Résumé

La nouvelle conception d’Echo d’Amazon améliore son prédécesseur de plusieurs manières. Il a maintenant un hub pour maison intelligente Zigbee intégré, mais plus important encore, il sonne excellent. Si vous voulez un haut-parleur intelligent qui ne lésine pas sur la qualité audio, le dernier Echo est un excellent choix.

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Matériel et configuration

L’Echo et l’Echo Plus ont eu un design cohérent au fil des ans: un grand cylindre avec un anneau lumineux brillant et des boutons sur le dessus. L’orateur de cette année supprime tout cela; Amazon a plutôt opté pour un orbe à fond plat. Les boutons de volume, d’activation du micro et de coupure du micro sont tous sur le dessus, comme auparavant, mais l’anneau lumineux encercle désormais la base de l’Echo. Personnellement, j’aime le look de l’orbe, mais il pourrait être plus polarisant que l’ancien design inoffensif, sans parler de la petite forme de pilule du haut-parleur Nest Audio. À l’arrière de l’Echo, vous trouverez un emplacement pour l’adaptateur secteur et une prise audio 3,5 mm, qui fonctionne pour l’entrée ou la sortie. 

Outre la conception de l’orbe, le nouveau placement de l’anneau lumineux est probablement le changement le plus controversé. Lorsque vous prononcez le mot de commande Alexa, l’anneau lumineux devient bleu et «pointe» vers le haut-parleur dans une teinte plus claire pour indiquer qu’il écoute. Il devient rouge lorsque le micro est coupé et orange lorsqu’il est en cours de configuration ou de mise à jour logicielle. Enfin, une lumière blanche apparaît lorsque vous réglez le volume. Sur les anciens Echos, l’anneau se remplissait à mesure que vous augmentiez le volume. C’est toujours vrai, mais avec l’anneau lumineux en bas, il est beaucoup plus difficile de voir comment le volume est réglé.

Nathan Ingraham / TechQ

Ce qui est à l’intérieur est plus important que ces changements externes. Il y a un nouvel agencement de haut-parleurs, avec un woofer de trois pouces et deux tweeters de 0,8 pouces. L’Echo Plus 2018 et l’Echo 2019 avaient tous deux une configuration à deux haut-parleurs (et les deux sonnaient plutôt bien), le deuxième tweeter est donc un ajout important. Le nouvel Echo dispose de six microphones, ce qui est un de moins que le modèle de l’année dernière, mais je n’ai pas souvent rencontré de problèmes pour que le haut-parleur entende mes demandes. 

L’autre changement majeur des spécifications est que l’Echo comprend désormais un hub pour maison intelligente Zigbee. Auparavant, cette fonctionnalité était réservée à l’Echo Plus à 150 $ – mais avec une qualité audio améliorée et la prise en charge de Zigbee, l’Echo Plus est maintenant obsolète. Par souci de simplicité, je suis heureux de voir Amazon faire ce geste.

Si vous avez déjà configuré une enceinte Echo, le processus n’a pas vraiment changé. Tout passe par l’application compagnon iOS ou Android. Là, vous connecterez l’Echo à votre réseau WiFi, choisirez une pièce pour cela, choisirez les services de musique / podcast et autres compétences que vous souhaitez activer, configurer les fonctionnalités d’interphone, d’appel et de messagerie, etc. Il comprend également toutes les listes et notes que vous créez avec Alexa, ainsi que des rappels, des alarmes, des routines, des groupes de haut-parleurs et plus encore. C’est une application encombrée et pas très intuitive à utiliser une fois que vous avez configuré un écho, mais à tout le moins, la connexion de votre haut-parleur est facile. 

Comment ça sonne?

Étant donné que l’Echo n’est en fin de compte qu’un conduit pour Alexa, le nouvel Echo n’a pas de «fonctionnalités» majeures pour le distinguer des appareils Alexa existants. Ce qu’il a, c’est ce nouvel arrangement de haut-parleurs, que j’avais hâte de tester. Amazon a déjà de l’expérience dans la fabrication de haut-parleurs abordables qui dépassent leur poids, donc mes attentes pour le nouvel Echo étaient élevées. Amazon n’a pas déçu. 

Tout comme l’Echo Studio, le nouvel Echo dépasse son poids compte tenu de son prix. Cela sonne mieux que l’Echo Plus 2018, qui coûte 50 $ de plus, et cela sonne mieux que Nest Audio de Google qui vient de sortir. Il a une présence de basses impressionnante pour sa petite taille, et les doubles tweeters reproduisent fidèlement les aigus avec une excellente clarté. «Muddy» est le mot que j’utilise souvent pour décrire les enceintes à bas prix, et c’est un mot qui, heureusement, ne s’appliquait pas à l’Echo. Le haut-parleur a même tenu bon à côté du Sonos Play: 1, un haut-parleur qui se vendait à l’origine à 200 $. (Il a depuis été remplacé par le Sonos One SL à 179 $, qui a des spécifications similaires et un profil audio presque identique.)

J’ai fait passer les haut-parleurs à travers une variété de genres. Des joyaux pop comme celui de Dua Lipa Nostalgie du futur explosé avec autorité sans perdre le haut de gamme, tandis que des albums plus subtils teintés d’électronique comme Bon à tomber par The Japanese House ont reproduit fidèlement toute leur texture délicate. Un tarif plus lourd, axé sur la guitare, comme celui d’A Perfect Circle Mer De Noms et Alice in Chains » Brouillard Rainer s’est bien levé aussi. Et la piste Gustavo Santaolalla «Unbroken» de The Last of Us Part II a secoué le sol avec la basse de sa mélodie de guitare baryton proéminente. Je n’ai été que légèrement déçu par l’orateur en jouant les arrangements complexes de la partition de Howard Shore pour le Seigneur des Anneaux. Cela ne sonnait pas du tout mal, mais la dynamique de changement n’a pas été capturée aussi bien qu’elle le serait par un haut-parleur plus gros et plus cher.

C’est là que je noterai que toutes mes plaintes doivent être prises avec l’avertissement qu’il s’agit d’un petit haut-parleur mono de 100 $. Selon ces normes, le nouvel Echo sonne bien. Il y a quelques semaines, j’ai dit que Google avait atteint un nouveau niveau pour ce à quoi nous pouvons nous attendre d’un haut-parleur intelligent peu coûteux, mais Amazon a franchi le pas. Amazon a même inclus un réglage automatique continu afin que l’Echo puisse optimiser son son en fonction de l’endroit où vous le placez et de ce que vous écoutez, une fonctionnalité que la société a apportée à Echo Studio.

Tout cela est vrai également lorsque vous associez deux enceintes en stéréo. Ils sont très forts et les basses sont beaucoup plus fortes que je ne l’aurais cru. Ils fonctionnent avec l’Echo Sub d’Amazon à 130 $, mais je ne pense pas que la plupart des gens auront besoin de dépenser cet argent à moins qu’ils ne veuillent vraiment gronder. Dans l’état actuel des choses, dépenser 200 $ pour une paire stéréo d’Echos est un investissement solide. Une remarque rapide sur le couplage stéréo, cependant: la prise audio 3,5 mm signifie que vous pouvez utiliser l’Echo comme haut-parleur pour un autre appareil de lecture comme une platine vinyle, mais cela ne fonctionne que sur un seul haut-parleur. Il est impossible de coupler des haut-parleurs en stéréo, puis de diffuser du son sur les deux, comme vous pouvez le faire avec une paire de haut-parleurs Google Home Max.

Il n’y a que quelques prises. Alors qu’Alexa répondait généralement rapidement à mes questions, j’avais parfois du mal à lui faire jouer la musique spécifique que j’avais demandée. La requête « Alexa, joue l’album Hochet qui verrouille by David Gilmour »m’a donné une poignée de morceaux de Gilmour au hasard avant de finalement jouer l’album au troisième essai. De plus, même si Apple Music était mon option de streaming par défaut, des choses pouvaient parfois être lues sur Spotify ou même Amazon Music (auquel je n’ai pas d’abonnement) plutôt qu’Apple. Cela dit, j’ai attribué cela à la bizarrerie habituelle de l’assistant vocal aléatoire plutôt qu’à tout ce qui est vraiment paralysant; après tout, j’ai parfois rencontré des problèmes similaires avec l’Assistant Google sur le Nest Audio.

J’ai également eu un problème de gestion de la musique dans l’application Alexa. Il existe un écran de style « lecture en cours » dans lequel vous pouvez voir ce que vos haut-parleurs Alexa jouent et sauter des pistes, appuyer sur pause, régler le volume et d’autres fonctionnalités audio de base. C’était l’une des parties les moins réactives de l’expérience; Je ne pouvais tout simplement pas compter de manière fiable sur la possibilité de contrôler la musique via l’application. Dans le même ordre d’idées, j’ai trouvé qu’Alexa et l’Echo «expiraient» rapidement lorsque je mettais la musique en pause. Si je demandais à Alexa de suspendre la lecture, elle ne se souviendrait plus où j’étais ni ce que j’écoutais après une minute ou deux. C’était assez frustrant de faire une pause au milieu d’une chanson et de ne pas pouvoir facilement reprendre où j’étais.

Enfin, l’utilisation de plusieurs haut-parleurs Echo dans une configuration multi-pièces n’est pas très intuitive. Cela revient à l’application Alexa, qui n’est tout simplement pas très bonne. Il est beaucoup plus facile de configurer et de gérer l’audio multi-pièces via l’application Google Home ou l’application Sonos. Ce n’est pas un facteur décisif, mais sachez simplement que la gestion de plusieurs appareils Echo et la coordination de la lecture dans toute votre maison n’est pas aussi simple que cela pourrait l’être.

Nathan Ingraham / TechQ

La compétition

Comme je l’ai mentionné plus tôt, deux autres haut-parleurs intelligents de 100 $ seront disponibles cet automne pour concurrencer l’Echo: le Nest Audio de Google et le HomePod Mini d’Apple. Je n’ai pas encore testé le HomePod Mini, mais j’ai passé beaucoup de temps avec Nest Audio. L’écho surpasse la qualité audio, mais cela ne veut pas dire que Nest Audio sonne mal en comparaison. Ce n’est tout simplement pas aussi fort et les basses ne sont pas aussi proéminentes. Mais il sonne toujours bien pour sa taille, et une paire stéréo offre une expérience d’écoute très forte. Si vous préférez Google Assistant à Alexa ou utilisez de nombreux appareils ou services Google, la différence de qualité audio ne devrait pas vous décourager. Comme je l’ai dit l’année dernière lors de l’examen de l’Echo Dot et du Nest Mini, choisissez votre assistant et partez de là. 

Les aficionados d’Apple voudront peut-être attendre le HomePod Mini, mais l’acheteur moyen sera probablement mieux avec l’Echo ou Nest Audio. Alexa et Google Assistant sont tous deux meilleurs pour gérer une maison intelligente, bien qu’Apple ait fait des progrès avec Siri ces dernières années. La société a fait du bon travail pour rattraper les fonctionnalités importantes, et le HomePod fonctionnera naturellement très bien avec les autres appareils Apple de votre maison. Et étant donné la qualité audio pure du HomePod original, je suis très curieux d’entendre ce qu’Apple a réussi avec son modèle plus petit. Le HomePod ne prend pas encore en charge les services de musique tiers, bien qu’Apple ait publié une API afin que les développeurs puissent ajouter eux-mêmes le support. Si vous êtes un fanatique de Spotify, vous voudrez vous assurer que l’entreprise l’ajoute avant d’acheter. 

Nathan Ingraham / TechQCrédit photo: Nathan Ingraham / TechQ

Emballer

La qualité audio ne faisait pas partie des choses pour lesquelles les haut-parleurs Echo étaient connus lorsque Amazon a lancé la ligne pour la première fois en 2015, mais Amazon a résolu ce problème de manière approfondie au cours des dernières années. C’est également une bonne chose, car la musique est toujours l’une des fonctionnalités les plus utilisées sur les haut-parleurs intelligents. Maintenant que vous pouvez obtenir un superbe Echo pour 100 $, je peux voir les fans de musique se tourner vers Amazon pour remplir leur maison de haut-parleurs intelligents – tant que cela ne vous dérange pas d’avoir Alexa chez vous, bien sûr. Bien que je n’ai pas encore entendu le nouvel Echo Dot, je doute qu’il soit capable de suivre le combo double tweeter et woofer de l’Echo. En tant que tel, je recommanderais à tous ceux qui s’intéressent vraiment à la musique d’économiser leur argent et d’obtenir le plus grand Echo. C’est tout simplement très amusant à écouter.

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