La Chine aurait peut-être comblé un écart important avec les États-Unis en matière de vols spatiaux. Le gouvernement du pays Agence de presse Xinhua dit (via Le télégraphe) un vaisseau spatial expérimental réutilisable a atterri avec succès le 6 septembre après avoir passé deux jours en orbite. Les détails du véhicule et de sa mission sont très secrets, et la Chine n’a même pas fourni d’images au moment où nous écrivons ceci. On ne sait pas ce que le vaisseau spatial a accompli ni même comment il a volé, en supposant que le rapport soit exact.

Il y a des indices qu’il pourrait être un homologue approximatif de l’avion spatial X-37B de l’US Air Force. En 2017, la Chine a déclaré qu’elle souhaitait lancer un véhicule spatial réutilisable semblable à un avion d’ici 2020. La China Aerospace Science and Technology Corporation espérait avoir un avion spatial prêt d’ici 2025, mais principalement pour le tourisme spatial.

Xinhua a déclaré seulement que l’engin représentait une «percée importante» dans le développement par la Chine de vaisseaux spatiaux réutilisables qui pourraient fournir une solution moins chère et plus pratique pour «l’utilisation pacifique de l’espace». En d’autres termes, cela pourrait réduire les coûts de livraison des charges utiles dans l’espace et permettre des délais d’exécution plus rapides.

Il y a au moins des détails sur la fusée qui a lancé l’avion spatial. La Chine a déclaré avoir déployé le véhicule réutilisable en utilisant le Long March 2F, un système de fusée vétéran avec un premier lancement en novembre 1999. La nouvelle machine n’est clairement pas prête à décoller d’elle-même – elle avait besoin de l’aide d’un mode bien établi de transport pour atteindre l’orbite.

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