La NASA a officiellement approuvé la capsule SpaceX Crew Dragon et la fusée Falcon 9 pour les vols réguliers d’astronautes à destination et en provenance de la Station spatiale internationale. L’agence a signé le plan de certification de la cote humaine pour le système de transport d’équipage de SpaceX, ce qui en fait le premier vaisseau spatial que la NASA a certifié pour les missions habitées depuis la navette spatiale il y a près de 40 ans.

L’administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, a déclaré:

«Cette étape de certification est une réalisation incroyable de la NASA et de SpaceX qui met en évidence les progrès que nous pouvons faire en travaillant avec l’industrie commerciale.»

SpaceX a dû prouver que son système fonctionne en effectuant de nombreux tests au sol et en effectuant des vols de démonstration au cours des dernières années. La société dirigée par Elon Musk a transporté avec succès les astronautes Bob Behnken et Doug Hurley vers l’ISS en mai pour le vol Demo-2. Quelques mois plus tard, Crew Dragon s’est écrasé dans l’océan Atlantique avec les mêmes astronautes à bord, mettant fin à la mission historique – c’était le premier vol avec équipage lancé depuis le sol américain depuis la dernière mission de la navette spatiale en 2011 – à sa fin.

En plus du vol Demo-2, SpaceX a dû effectuer une pléthore d’autres tests, dont ceux pour s’assurer que le système de parachute de Crew Dragon fonctionne. La société a également dû mettre les moteurs d’interruption de la capsule et lancer le système d’évacuation à l’épreuve pour s’assurer qu’ils pouvaient permettre aux astronautes de s’échapper de la fusée en cas d’urgence pendant l’ascension.

Maintenant que le système Crew Dragon et Falcon 9 a été certifié, la NASA et SpaceX peuvent commencer à se concentrer sur les futurs vols qui transporteront plus d’astronautes en orbite. Kathy Lueders, administratrice associée de la Direction des missions d’exploration humaine et d’opération de la NASA, a déclaré:

«La certification nous fait passer de la phase de conception et de test à la phase de rotation de l’équipage de notre travail, mais nous ne cesserons pas de nous assurer que chaque vol, y compris la mission Space Crew-1 de la NASA, sera abordé avec la même rigueur que nous avons mise en œuvre. le meilleur système possible pour nos astronautes. »

Le premier vol opérationnel Crew Dragon transportera les astronautes de la NASA Michael Hopkins, Victor Glover et Shannon Walker, ainsi que l’astronaute de la JAXA Soichi Noguchi, vers l’ISS pour une mission de six mois. La NASA et SpaceX visaient à l’origine un lancement pour Halloween, mais leur nouvelle date de lancement cible est le 14 novembre à partir du complexe de lancement 39A du centre spatial Kennedy de la NASA.

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