Les astronomes étaient conscients de la présence de glace d’eau à la surface de la Lune, mais elle n’avait jamais été découverte que dans des cratères d’impact profonds et perpétuellement ombragés à ses pôles. Que l’eau puisse être exposée à un rayonnement solaire intense dans l’atmosphère pratiquement inexistante de Luna et ne pas se dissiper dans l’espace semblait pour le moins improbable. Cependant, une mission récente de l’Observatoire stratosphérique pour l’astronomie infrarouge (SOFIA) de la NASA a confirmé exactement cela, a annoncé lundi l’agence spatiale.

«Aujourd’hui, nous annonçons la découverte importante de SOFIA, à savoir que l’hydrogène précédemment détecté sur la surface éclairée par le soleil se trouve dans les molécules d’eau», a déclaré Paul Hertz, directeur de la division astrophysique de la direction des missions scientifiques de la NASA, lors d’une conférence de presse. «Cette découverte soulève de nouvelles questions sur la façon dont l’eau est créée à la surface de la lune et sur la façon dont elle peut persister dans les dures conditions d’ensoleillement sans air de la surface lunaire.»

SOFIA est un observatoire aéroporté qui utilise un Boeing 747SP modifié pour faire voler un télescope de 100 pouces (2,5 mètres) à 45 000 pieds dans l’atmosphère où il effectue des levés dans la bande infrarouge lointaine du spectre électromagnétique. Des enquêtes précédentes avaient détecté la présence d’hydrogène sur la surface lunaire via l’hydratation, cependant, parce que ces techniques spectrographiques utilisaient l’infrarouge à la longueur d’onde de 3 microns, les chercheurs étaient incapables de déterminer s’il s’agissait d’hydrogène présent dans H2O (alias l’eau) ou d’hydrogène tel que présent. dans OH (hydroxyle), un proche cousin chimique. L’enquête de longueur d’onde de 6 microns de SOFIA a confirmé la présence d’eau dans le cratère Clavius ​​en «identifiant l’empreinte chimique unique à la molécule d’eau», a déclaré Hertz. De plus, il a été trouvé à des concentrations allant de 100 à 412 parties par million – environ 12 onces de liquide dans un mètre carré de sol lunaire ou environ 100 fois plus sec que le Sahara.

«Sans une atmosphère épaisse, l’eau sur la surface lunaire éclairée par le soleil devrait simplement être perdue dans l’espace», a déclaré Casey Honniball, auteur principal et chercheur postdoctoral au Goddard Space Flight Center de la NASA, dans un communiqué. «Pourtant, nous le voyons d’une manière ou d’une autre. Quelque chose génère de l’eau et quelque chose doit l’emprisonner là-bas.

Lire aussi  Ford et Bosch montrent comment les voitures peuvent se garer à Detroit

Les chercheurs de la NASA ont déjà quelques idées sur la façon dont cette eau pourrait être produite. Il pourrait arriver à bord des micrométéorites qui pleuvent régulièrement sur la surface lunaire et sont protégées de l’environnement difficile à l’intérieur de perles de verre de la taille d’une pointe de crayon formées lors de l’impact. Ou, il pourrait être créé sur la surface lunaire elle-même où l’hydrogène arrivant sur le vent solaire réagit avec les minéraux contenant de l’oxygène dans le régolithe de la Lune pour créer un hydroxyle qui est ensuite bombardé par le rayonnement solaire pour le convertir en eau.

«Comprendre la source de l’eau et sa rétention permet de reconstituer l’histoire plus large et le rôle que joue l’eau dans notre système solaire et sur d’autres corps d’éléments comme les astéroïdes», a poursuivi Honniball. Cela «peut avoir des implications pour l’exploration humaine».

«L’eau est extrêmement critique pour l’exploration de l’espace lointain», a noté Jacob Bleacher, scientifique en chef de l’exploration à la Direction des missions d’exploration humaine et d’exploitation. «C’est une ressource de valeur directe pour nos astronautes.» L’eau peut être convertie en oxygène respirable, combustible combustible ou simplement utilisée comme liquide potable. Cependant, l’eau est lourde, ce qui fait de son lancement hors de notre puits de gravité à bord d’un vaisseau spatial une entreprise coûteuse et gourmande en énergie.

«Chaque fois que nous n’avons pas besoin d’emporter de l’eau pour notre voyage», a poursuivi Bleacher, «nous avons la possibilité d’emporter d’autres objets utiles avec nous. Par exemple, des charges utiles pour faire plus de science. Vous pouvez donc imaginer que pouvoir facilement utiliser l’eau qui se trouve déjà sur la lune serait d’une grande aide pour nous.

La NASA doit également déterminer dans quelle mesure il est facile d’accéder à ces sources d’eau. Que les membres de l’équipage d’Artemis puissent simplement traiter la couche supérieure lunaire pour extraire de l’eau liquide ou devront extraire de la glace d’eau des cratères gelés – des trous littéraux où le soleil ne brille pas – fera une grande différence dans la planification et l’exécution de la future lune missions.

«C’était, en fait, la première fois que SOFIA regardait la Lune, et nous n’étions même pas tout à fait sûrs d’obtenir des données fiables, mais les questions sur l’eau de la Lune nous ont obligés à essayer», Naseem Rangwala, scientifique du projet SOFIA au centre de recherche Ames de la NASA, a déclaré dans un communiqué. « C’est incroyable que cette découverte soit issue de ce qui était essentiellement un test, et maintenant que nous savons que nous pouvons le faire, nous prévoyons plus de vols pour faire plus d’observations. »

Lire aussi  Les appareils Ring fonctionneront bientôt avec les systèmes d'éclairage intelligents de Lutron