Les peaux électroniques peuvent déjà réagir au toucher, mais elles ne sont pas très douées pour réagir aux coups et aux brûlures qui causent de la douleur. C’est un problème pour les prothèses et les robots qui sont censés avoir des réponses humaines. Ils pourraient cependant être plus sensibles à l’avenir. Des chercheurs de l’Université RMIT ont développé une peau artificielle (via SciTechDaily) qui réagit à la douleur comme le font les humains. Il fournirait une rétroaction «quasi instantanée» si la pression et les températures atteignaient des niveaux qui feraient japper quelqu’un.

Le prototype portable est composé d’électronique extensible et extrêmement fine (oxydes et silicone biocompatible) avec détection de pression, revêtements réactifs à la température et cellules mémoire de type cerveau. C’est assez subtil pour faire la différence entre se piquer doucement avec une épingle et un coup douloureux, a déclaré le chercheur Md Ataur Rahman. La conception imite les neurones, les voies neuronales et les récepteurs qui guident les sens humains.

Le projet est loin d’atteindre des produits pratiques. Les utilisations potentielles sont cependant claires. Un bras prothétique pourrait mieux reproduire les sensations de la chose réelle et garder les gens à l’écart du danger. Les robots pourraient être moins intimidants car ils présenteraient une fragilité plus humaine. Il pourrait également être utile pour les greffes cutanées non invasives où les méthodes conventionnelles ne sont pas efficaces. Il ne sera cependant pas surprenant que les utilisations soient sélectives. Bien que la douleur soit un mécanisme de défense naturel utile, il n’y a pas beaucoup de gens (ou de robots, d’ailleurs) qui la recherchent.

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