L’armée américaine cherche à construire un système de charge autonome pouvant prendre en charge des centaines de drones. Il a financé un projet de recherche de quatre ans dans le but ultime d’équiper des véhicules au sol avec des bornes de recharge vers lesquelles des essaims de drones peuvent voler par eux-mêmes. 

L’Université de l’Illinois à Chicago a décroché un contrat de 8 millions de dollars du Laboratoire de recherche de l’armée du Combat Capabilities Development Command. Les chercheurs travailleront sur un système qui permettra aux petits drones de déterminer l’emplacement de la station de charge la plus proche, de s’y déplacer et de faire le plein avant de retourner à leur mission. L’université travaille sur des algorithmes pour aider les drones à déterminer le meilleur itinéraire vers un port de charge. 

«Imaginez dans le futur, l’armée déployant un essaim de centaines ou de milliers de systèmes aériens sans pilote», a déclaré le Dr Mike Kweon, directeur de programme pour le programme de recherche essentielle sur la puissance tactique polyvalente et la propulsion du laboratoire de recherche de l’armée, dans un communiqué de presse. «Chacun de ces systèmes ne dispose qu’environ 26 minutes avec les technologies de batterie actuelles pour effectuer une mission de vol et rentrer chez eux avant de perdre la batterie, ce qui signifie que tous pourraient éventuellement revenir en même temps pour faire remplacer leurs batteries.»

Sans les stations de charge, les soldats auraient besoin de transporter des milliers de batteries en mission, ce qui n’est vraiment pas une option viable. L’utilisation d’un système de recharge autonome signifierait également que les soldats n’auraient pas à remplacer les batteries manuellement, ce qui les libérerait pour d’autres tâches.

Des chercheurs financés par l’armée développeront également des mini-capteurs de niveau de carburant pour les plus gros drones. Cela permettrait aux futurs drones qui pourraient fonctionner partiellement à l’essence de détecter lorsqu’ils sont à court de carburant, selon DroneDJ. Les appareils pourraient ensuite retourner à la base pour faire le plein ou se recharger avant de manquer de jus.

«Cette recherche est essentielle non seulement pour les véhicules aériens, mais également pour les véhicules terrestres, en particulier pour les missions de l’armée», a déclaré Kweon. «Le capteur de carburant indique à l’opérateur quel type de carburant est livré du réservoir de carburant au moteur. Ce signal d’entrée peut être utilisé pour indiquer intelligemment au moteur d’ajuster les paramètres de contrôle du moteur en fonction du type de carburant pour éviter toute panne. Ces données peuvent également être utilisées pour rechercher les pannes d’origine en cas de défaillance prématurée d’un composant du moteur. »

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