Nous savions tous que cela allait arriver. Aujourd’hui, le ministère de la Justice du gouvernement américain a intenté une action en justice antitrust contre Google. La société, qui fait partie d’Alphabet, est accusée d’avoir un monopole injuste sur les recherches et la publicité liée aux recherches. En outre, le département n’est pas d’accord avec les termes relatifs à Android, le système d’exploitation mobile le plus utilisé, qui oblige les fabricants de téléphones à précharger les applications Google et à définir Google comme moteur de recherche par défaut. Cette décision empêche les fournisseurs de recherche concurrents de gagner du terrain et, par conséquent, garantit que Google continue à gagner d’énormes sommes d’argent via la publicité liée à la recherche.

«Google verse des milliards de dollars chaque année aux distributeurs, y compris aux fabricants d’appareils populaires tels qu’Apple, LG, Motorola et Samsung; les principaux opérateurs sans fil américains tels que AT&T, T-Mobile et Verizon; et les développeurs de navigateurs tels que Mozilla, Opera et UCWeb – pour garantir le statut par défaut de son moteur de recherche général et, dans de nombreux cas, pour interdire spécifiquement aux contreparties de Google de traiter avec les concurrents de Google », lit-on dans le dossier.

Le département n’a pas encore suggéré de sanctions pour Google. Comme le le journal Wall Street rapports, les remèdes potentiels seront discutés plus tard dans l’affaire. Il est possible que le département essaie d’infliger une amende à Google, d’imposer des restrictions à son activité principalement alimentée par la publicité ou de diviser ses services et produits en entreprises distinctes. Ces deux derniers seraient probablement conçus pour aider d’autres entreprises – en particulier celles qui se battent pour de plus petites parts de marché – à courtiser davantage de clients et, par extension, de dollars aux États-Unis. Cela pourrait prendre des années, cependant, avant que nous entendions parler de propositions.

Google n’est pas d’accord avec l’évaluation du ministère. «Les gens utilisent Google parce qu’ils choisissent de le faire, non parce qu’ils y sont contraints ou parce qu’ils ne peuvent pas trouver d’alternatives», a écrit Kent Walker, vice-président directeur des affaires mondiales et directeur juridique de Google dans un article de blog. L’entreprise a comparé son moteur de recherche à une marque de céréales qui paie un supermarché pour être sur une étagère à hauteur des yeux. Oui, il contrôle Android, mais la société doit négocier avec Apple, qui exécute iOS et Safari, des fournisseurs de réseau comme AT&T et des fabricants de téléphones dont Samsung et LG.

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Walker a également fait valoir que Google était en concurrence avec des plates-formes telles que Twitter, Expedia et OpenTable, qui vous permettent de rechercher respectivement des actualités, des vols et des réservations de restaurant. « Chaque jour, les Américains choisissent d’utiliser tous ces services et des milliers d’autres », a-t-il déclaré.

Certains rivaux de Google se sentent différemment. «Nous sommes ravis que le DOJ ait franchi cette étape clé pour tenir Google responsable de la manière dont il a bloqué la concurrence, contraint les gens à utiliser ses produits et atteint une position si dominante sur le marché qu’ils refusent même d’en parler à haute voix», Gabriel Weinberg, PDG du fournisseur de moteurs de recherche DuckDuckGo, a déclaré dans un fil Twitter. « Si les pratiques anticoncurrentielles de Google nuisent à des entreprises comme nous, l’impact négatif sur la société et la démocratie de leur modèle commercial de surveillance est bien pire. Les utilisateurs devraient pouvoir se désinscrire en un clic. »

Comme le le journal Wall Street explique, le ministère de la Justice se prépare à lancer cette affaire depuis plus d’un an. «Au cours des 16 derniers mois, la division antitrust a recueilli des preuves convaincantes que Google ne concurrence plus uniquement sur le fond, mais utilise à la place son pouvoir de monopole – et des milliards de profits de monopole – pour verrouiller les voies clés de recherche sur les téléphones mobiles et les navigateurs, et les appareils de nouvelle génération, privant les concurrents de leur distribution et de leur échelle », a déclaré le ministère dans un communiqué.

La Federal Trade Commission (FTC) avait lancé une enquête similaire en 2011, mais a demandé sa démission quelques années plus tard après avoir conclu un accord avec Google. L’affaire d’aujourd’hui est soutenue par 11 États américains, qui ont tous des procureurs généraux républicains. Comme Huffpost rapports, un groupe distinct dirigé par le Texas devrait lancer une enquête sur l’activité de publicité numérique de Google le mois prochain. Un autre effort dirigé par le Colorado envisage un procès plus large.

Plus tôt cette année, le PDG de Google, Sundar Pichai, a participé à une audience antitrust organisée par le sous-comité antitrust judiciaire de la Chambre. Il a été rejoint par les directeurs généraux d’Amazon, d’Apple et de Facebook, qui ont tous assisté par vidéoconférence. (Vous pouvez regarder les débats du 29 juillet ici sur YouTube et entendre nos réflexions sur les différentes questions et réponses ici.) Le rapport de 449 pages qui a suivi recommandait que les quatre entreprises soient divisées en petites entreprises. Sans surprise, les géants de la Silicon Valley visés n’étaient pas d’accord avec la plupart des conclusions du sous-comité.

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En outre, Google a fait face à plusieurs enquêtes antitrust dans l’Union européenne. Ceux-ci ont critiqué ses résultats de recherche liés aux achats, Android et les «pratiques abusives dans la publicité en ligne». Les amendes s’élèvent à environ 8,2 milliards d’euros (environ 9,67 milliards de dollars), mais Google pense pouvoir les contester toutes. 

Le procès d’aujourd’hui est sans doute le plus grand mouvement antitrust depuis le procès du gouvernement contre Microsoft en 1998. À l’époque, la société de technologie était accusée d’utiliser son monopole Windows pour pousser des logiciels fabriqués par Microsoft comme Internet Explorer. Un juge a finalement ordonné à Microsoft de se scinder en deux sociétés distinctes. Le géant de la technologie a cependant fait appel et, à la fin de 2001, il était parvenu à un accord avec le ministère. « À l’époque, Google affirmait que les pratiques de Microsoft étaient anticoncurrentielles, et pourtant, maintenant, Google déploie le même playbook pour maintenir ses propres monopoles », soutient le ministère de la Justice dans le cadre du dépôt de plainte d’aujourd’hui.

L’affaire antitrust n’est pas une énorme surprise. Début septembre, le New York Times a indiqué que le ministère pourrait lancer l’affaire avant la fin du mois. Selon le journal, l’équipe juridique ne pouvait pas s’entendre sur l’ampleur de l’affaire. Le procureur général William P. Barr aurait fait pression sur le ministère pour qu’il fasse cette annonce afin que cela soit considéré comme une action difficile sous l’administration Trump. Plus tard dans le mois, Bloomberg a signalé qu’une douzaine d’États se préparaient à se joindre au dossier du ministère de la Justice.

« Ce procès frappe au cœur de l’emprise de Google sur Internet pour des millions de consommateurs, d’annonceurs, de petites entreprises et d’entrepreneurs américains redevables à un monopoleur illégal », a déclaré Barr dans un communiqué de presse aujourd’hui.

Comme TechCrunch rapports, il est peu probable que nous voyions des mises à jour majeures sur cette affaire avant les élections américaines. Si les républicains ne sont pas réélus, il est possible qu’un remaniement ministériel modifie l’orientation et les délais internes autour de l’affaire. Pour l’instant, cependant, ces changements sont théoriques.