Un nouveau roi est monté au sommet de la colline hypercar. Le samedi 10 octobre, un tronçon de sept miles, ensoleillé et balayé par le vent de la route 160 à l’extérieur de Pahrump, Nevada a été transformé en piste à grande vitesse à partir de laquelle l’hypercar de 1750 CV de SSC Amérique du Nord, le SSC Tuatara, a fait un deux essais record dans la quête de l’entreprise pour récupérer son titre de «véhicule de série le plus rapide au monde».

Jerod Shelby, fondateur et propriétaire de SSC North America, avait un objectif de conception singulier pour le Tuatara: la vitesse. «Lorsque nous avons commencé le développement de la Tuatara en 2010, [battre le record de vitesse de la voiture de série] était l’objectif ultime et primordial», a déclaré Shelby à TechQ. «C’est un record qui, comme nous l’avons appris en 2007 lorsque nous avons battu le record avec l’Ultimate Aero, pousse vraiment chaque composant de la voiture et exige que la conception soit proche de la perfection dans tous les domaines du véhicule.

Will Lipman / SSCNA

Shelby (aucun lien avec le regretté pilote de course Carroll Shelby) a lancé SSC North America à Richland Washington en 1998. La société a produit l’Ultimate Aero de 2004 à 2013 et en 2007, la voiture de sport V8 suralimenté de six litres a pris le titre de « véhicule de série le plus rapide au monde »avec une vitesse de pointe moyenne de 410 km / h (256,18 mph). L’Aero a conservé son titre pendant trois ans jusqu’à l’avènement de la Bugatti Veyron Super Sport en 2010, qui a atteint 267,856 mph avant d’être détrôné par la Koenigsegg Agera RS de 277,87 mph en 2017. 

L’Ultimate Aero «était un excellent banc d’essai pour voir quels types d’assemblages fonctionnaient, ce qui était faisable, les paramètres du monde réel et tout cela», a déclaré Shelby. «Quand nous sommes allés aux Tuatara, je voulais vraiment avoir juste une feuille de papier vierge. 

«Cela ne sera basé sur rien d’autre», a-t-il poursuivi. «Oubliez à quoi ça ressemble, que voulons-nous réaliser avec cette voiture? Ensuite, en interne, pour notre équipe d’ingénierie et de conception, la philosophie était de «dépasser». »

Le processus a commencé avec le recrutement par Shelby de l’ancien styliste de Pininfarina, Jason Castriota. Les deux se sont mis à créer un «véhicule esthétique», selon Shelby. Cela inclut une peau en fibre de carbone de qualité aérospatiale qui a fait tomber le poids à vide des Tuatara à 2750 livres. 

La conception a ensuite été confiée à l’équipe de Podium Engineering, une entreprise aérodynamique italienne qui travaille régulièrement avec des équipages de F1, dans le but d’atteindre un coefficient de traînée minuscule de.280 et, Shelby a déclaré, «un appui équilibré de 150 milles à l’heure tous le chemin à travers la vitesse de pointe de ce véhicule.

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Après près de trois ans de massage de la conception, y compris l’ajout d’une aile arrière active, l’équipe Podium a réussi les deux objectifs, en obtenant un coefficient de traînée de.279 (presque identique à la Polestar 2) et en réalisant un avant de 37 pour cent – 63 pour cent équilibre aérodynamique arrière à des vitesses supérieures à 150 mi / h.

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«Nous sommes extrêmement fiers du design avec lequel nous avons abouti», a déclaré Shelby. «Nous pensons que c’est une conception intemporelle qui dans 10 ans sera toujours à la pointe, et en même temps très sûre et stable pour les courses à grande vitesse.

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Shelby s’est ensuite associé à Tom Nelson de Nelson Racing Engines à Chatsworth, en Californie, connu pour ses conceptions extrêmes de moteurs à double turbo, pour concevoir le moteur V8 biturbo de 5,9 litres du Tuatara de 1750 CV. «Nous avons appris au début des années 2000 que beaucoup de gens peuvent construire un moteur à induction forcée ou un moteur turbo», a expliqué Shelby. «La grande différence est de les faire vivre, et être capable d’aller à plein régime, à plein régime pendant quelques minutes à la fois. »

«Nous avons mis au point un paquet qui, à notre avis, était absolument à l’épreuve des balles», a-t-il poursuivi. «Et puis nous avons passé des mois sur le banc d’essai, essayant de casser ces moteurs – les faisant tourner littéralement à plein régime, à plein régime jusqu’à ce que les choses deviennent orange, et ils ne se cassent toujours pas. Je frappe à mon bureau en bois ici, mais au cours de toutes ces années [de conception] et de la dernière année de tests dans le monde réel, nous n’avons pas encore eu de panne de moteur ou de boîte de vitesses.

Le son du moteur était également d’une importance capitale. « Je voulais un avion plat grincheux », a déclaré Shelby. «Je voulais quelque chose qui crée un son qui ne ressemble à rien d’autre. Je ne voulais pas le gémissement d’une Ferrari et je ne voulais certainement pas le grondement d’une muscle car.  

Le troisième pilier du triumvirat des Tuatara est son système d’admission d’air. Shelby souligne que «les températures de l’air d’admission sont probablement l’une des choses les plus importantes pour nous, que vous soyez sur une piste de course sur route ou à grande vitesse.» Le système, qui a nécessité quelques années de développement en dehors de celui du reste du moteur, maintiendra la température de l’air d’admission à moins de 15 degrés F de la température ambiante. « Peu importe la température extérieure ou la force avec laquelle vous conduisez cette voiture », a déclaré Shelby, « et cela s’est avéré extrêmement important lorsque nous venons de courir cette dernière course. »

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La tentative de samedi était en préparation depuis plus de 10 mois. L’équipage a dû se coordonner avec les autorités locales et étatiques pour fermer en toute sécurité la longueur de la route 160 pour le week-end, puis parcourir à plusieurs reprises la longueur de sept milles, en prenant note de l’emplacement des joints d’asphalte et d’autres dangers qui pourraient faire dévier un véhicule. voyager près de cinq fois la limite de vitesse, et mettre leur chauffeur professionnel, le britannique Oliver Webb, à l’aise dans le Tuatara avant de le jeter sur la route à une vitesse ridicule. SSC NA a même repris la piste d’atterrissage privée de l’aéroport de Tonopah pour la semaine en utilisant son hangar d’avions comme QG et les pistes comme pistes d’échauffement pour Webb.

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«Nous voulions nous assurer que, pour les tests en ligne droite, nous avions [Webb] un peu de temps de siège avant ce record, car nous étions également très inquiets pour la sécurité, lorsque nous parlons de ces vitesses extrêmes», a déclaré Shelby.

Les vents de travers étaient l’une des principales préoccupations de Webb en matière de sécurité. Lorsque vous vous déplacez à près de 300 mi / h, même une légère rafale peut pousser un véhicule sur les voies et potentiellement dégager la route. Webb «avait passé un certain temps à parler au téléphone avec [Niklas Lilja], un de ses compagnons de course qui [conduisait le] Koenigsegg en 2017», a déclaré Shelby. «Ils ont eu des problèmes de vent dans le désert sur le même tronçon de route en 2017, ce qui a provoqué des moments effrayants.»

Tout au long de la semaine, les conditions avaient été presque parfaites, selon Shelby, avec un ciel dégagé et presque pas de vent. Alors bien sûr, ils ont changé pour la brise dès que l’équipe SSC NA est arrivée sur place samedi matin. Pourtant, les vents étaient considérés comme suffisamment favorables pour que l’équipe décide d’avancer.

«Nous avons eu des témoins certifiés record du monde là-bas», se souvient Shelby. «Ils ont installé l’équipement satellite dans la voiture et se sont assurés que tout était prêt et enregistré. [Webb] a fait le premier passage, il est allé en bas et en arrière, et quand il est entré, il a parcouru 287 milles à l’heure.  » Cela seul a suffi à SSC NA pour récupérer le titre de «véhicule de série le plus rapide au monde», mais pas tout à fait assez pour Jerod Shelby. «Notre objectif ultime lorsque nous avons lancé ce projet en 2010 était de 500 kilomètres à l’heure ou 312 mph», a-t-il déclaré.

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Après avoir laissé refroidir les pneus pendant environ 20 minutes (puisque même tôt le matin, les températures sur place tournaient autour de 98 degrés), l’équipe a décidé de faire un autre passage. «Nous avons installé un équipement satellite et sommes allés dans la direction opposée», a déclaré Shelby. « Quand il est revenu, il a dit que » le vent empire, j’ai eu un petit moment de frayeur – je me suis déplacé sur une voie «  » après avoir été touché par un vent de travers à mi-piste. Même avec la perturbation, Webb a réussi à convaincre le Tuatara jusqu’à 301 mph, battant le record du monde et rejoignant la Bugatti Chiron Super Sport 300+ comme seulement une poignée de véhicules pour casser 300.

« Tout à coup, Oliver a dit: » Hé, est-ce que je peux te parler très vite dans le transporteur? « , Se souvient Shelby. «Il a dit:« Je ne ferai qu’une course de plus. Le vent se lève et je n’ai pas aimé quand j’ai été frappé par cette surprise [rafale]. Vous savez, je suis désolé, je sais que nous avons des objectifs ambitieux ici, mais je ne peux tout simplement pas le faire. »

«J’ai dit: ‘Je comprends parfaitement, je comprends.’ Mais en interne, je pense: ‘Si nous pouvons simplement faire une autre passe à un peu plus de 300, nous avons vraiment fait quelque chose ici.’ En même temps, mon estomac a coulé parce que je savais que mon objectif de 500 kilomètres à l’heure ou 312 mph était maintenant hors de propos », a admis Shelby.

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Donc, avec le vent toujours croissant, Webb et l’équipe préparent les Tuatara pour une dernière course alors que Shelby a sauté dans un véhicule de poursuite pour rencontrer l’hypercar à l’autre bout de la piste:

Au moment où nous nous arrêtons, la voiture est assise là, les capots sont relevés, des techniciens vérifient la température des pneus et tout. [Webb] est assis par terre devant la voiture et il a la tête entre les mains. Cela n’avait pas l’air juste. Ça ne se sentait pas bien. 

Quand je suis arrivé, il a dit: «J’ai fini, je ne referai plus jamais ça. Je l’ai eu avec deux rafales différentes et cela m’a déplacé de deux voies, m’a mis dans la bande de grondement. Nous avons eu un appel très serré. »

Et il tremblait. Je veux dire qu’il était émotif. Il y a une partie de moi qui était tellement excitée et soulagée qu’il soit en sécurité. Mais nous avions fini. Je me rends également compte que ce n’était probablement pas une bonne course pour la vitesse. Alors que ces émotions me frappaient, tout d’un coup, Webb leva les yeux et dit: «Jerry, j’ai vu un très grand nombre sur l’écran.»

331,15 miles par heure. Oliver Webb à bord du SSC Tuatara n’a pas seulement battu un record de vitesse sur terre – il l’a complètement détruit. La vitesse moyenne de ses deux courses les plus rapides est de 316 mi / h, détruisant le précédent record de 38 mi / h et battant même l’objectif de Shelby de 312 mi / h. Webb a également établi des records pour le «kilomètre volant le plus rapide sur une voie publique» à 313,12 mi / h, le «kilomètre volant le plus rapide sur une voie publique» à 517,16 km / h (321,35 mi / h) et la «vitesse la plus élevée atteinte sur une voie publique» à 331,15 mi / h.

«Il est l’homme le plus rapide de la planète en ce moment, pour une voiture de série», a déclaré Shelby. «Ce n’était qu’un de ces moments que je ne vivrai probablement plus jamais de ma vie. C’était tout simplement incroyable.

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Mais ne vous attendez pas à ce que SSC North America s’assoie sur ses lauriers, la société envisage déjà de futures améliorations de conception – peut-être même un Tuatara électrique. 

«Je dirais que le record que nous venons de réaliser aurait été vraiment difficile à réaliser avec une voiture électrique», a déclaré Shelby. «Je veux dire, ils pourraient nous avoir battus à 80, 100 milles à l’heure, mais je mettrais au défi n’importe quel véhicule électrique actuel pour arriver à 330 comme nous venons de le faire.

«J’apprécie vraiment le moteur à combustion et l’accélération et je sais que cela ne durera pas encore longtemps», a conclu Shelby. «Je regarde ce qui se passe là-bas. Je veux vraiment voir où va la technologie EV. Et au bon moment, cela fera partie de l’avenir de l’entreprise.