Le télescope spatial Hubble a atteint un sommet lors de l’un des spectacles de lumière les plus impressionnants de l’univers, capturant une supernova qui surpassait toutes les étoiles de sa galaxie. Il a observé l’étoile explosive au cours d’une année, la regardant brûler avec l’éclat de 5 milliards de soleils avant de disparaître progressivement. L’événement fournit un laps de temps rare d’une supernova et aidera les astronomes à mesurer plus précisément les distances vers des galaxies lointaines.

Connue sous le nom de SN2018gv, la supernova a été repérée pour la première fois à la mi-janvier 2018 au bord de la galaxie spirale barrée NGC 2525, à environ 70 millions d’années-lumière de la Terre. C’est une supernova de type Ia, ce qui signifie qu’elle provient d’une étoile naine blanche binaire qui aspire la matière de son étoile compagnon.

Une fois qu’il absorbe du matériel équivalent à environ 1,44 fois la masse de notre Soleil, il devient suffisamment chaud pour enflammer la fusion de carbone et déclencher un processus d’emballement thermonucléaire. Cela conduit à une violente explosion qui peut éjecter de la matière jusqu’à 6% de la vitesse de la lumière et provoquer une luminosité maximale de 5 milliards de fois celle du Soleil.

Les scientifiques savent assez précisément combien de lumière une supernova de type Ia produit, ils peuvent donc les utiliser comme «bougie standard» pour mesurer la distance. En comparant la luminosité théorique à la luminosité observée, ils peuvent calculer avec précision la distance à la supernova et à sa galaxie qui l’accompagne. Cela ajoute à son tour plus de données pour calculer la constante de Hubble, ou le taux d’expansion de l’univers.

Vue à côté de NGC 2525, la supernova brillait plus que toutes les autres étoiles de cette galaxie. Cependant, l’explosion s’est atténuée rapidement car elle était à court de carburant. «Lorsqu’une étoile libère autant d’énergie en quelques jours que notre Soleil en plusieurs milliards d’années, vous savez qu’elle ne restera pas visible longtemps», a écrit la NASA dans un article de blog.

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