La robotique douce est un domaine en pleine croissance avec des applications allant de la prothèse à l’exploration spatiale. Maintenant, une équipe de recherche de l’Université de Yale a poussé la technologie encore plus loin avec l’invention d’un tissu robotique intelligent qui peut changer de forme et de rigidité à la volée.

Université de Yale

La clé des capacités du matériau réside dans les fibres elles-mêmes. L’équipe, dirigée par le Dr Rebecca Kramer-Bottiglio, a filé de l’époxy en fibres dont la rigidité peut varier grâce aux particules de métal de Field incrustées à l’intérieur. Le métal de Field est nouveau en ce qu’il se liquéfie à très basse température. Ainsi, lorsque le métal est froid, il reste solide et le tissu est rigide. L’application d’un faible courant à la fibre chauffe légèrement le métal, ce qui le rend souple et malléable avec le reste du tissu.

«Le composite métal-époxy de notre Field peut devenir aussi souple que le caoutchouc latex ou aussi rigide que l’acrylique dur, plus de 1000 fois plus rigide, simplement en le chauffant ou en le refroidissant», a déclaré l’auteur principal Trevor Buckner. «De longues fibres de ce matériau peuvent être cousues sur un tissu pour lui donner un squelette de soutien que nous pouvons activer et désactiver.»

De plus, l’équipe a développé un capteur à base de liquide pour détecter les changements, que ce soit avec le porteur ou dans l’environnement environnant, qui peuvent être littéralement peints sur le tissu. Ils ont également incorporé des fils d’alliage à mémoire de forme spécialement formés – qui se plient en formes préprogrammées lorsqu’ils sont exposés au courant – dans tout le matériau, lui permettant de prendre et de conserver sa forme appropriée. Imaginez une paire de pantalons élégants qui peuvent aider les personnes âgées à se lever ou à s’asseoir facilement, même dans les coussins de canapé les plus profonds.

Eh bien, le matériau ne sera probablement pas utilisé pour les pantalons intelligents, car la recherche a été financée par le Bureau de la recherche scientifique de l’Armée de l’air, qui espère l’utiliser dans tout, des garrots portables et des filets de chargement intelligents aux tentes auto-déployables.

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