Depuis 2007, les astronomes connaissent un type de phénomène interstellaire appelé sursaut radio rapide, ou FRB en abrégé. Ce sont des émissions lumineuses d’ondes radio qui peuvent générer plus de 100 millions de fois la puissance du soleil en l’espace de quelques millisecondes. Jusqu’à récemment, ils n’ont été observés que dans des galaxies en dehors de la nôtre. Mais en avril dernier, les astronomes ont eu leur toute première chance de voir des FSB se produire dans la Voie lactée (via Nouvelles du MIT). 

Lorsque les astronomes ont détecté pour la première fois des FRB il y a plus de dix ans, les physiciens ont émis l’hypothèse qu’ils pourraient être produits par une classe spéciale d’étoiles à neutrons appelées magnétars qui émettent un champ magnétique particulièrement puissant. Les étoiles à neutrons, si vous avez besoin d’un rappel, sont les restes d’une étoile qui est devenue supernova et a vu son noyau s’effondrer sur lui-même. Il s’avère que ces soupçons sont vraisemblablement corrects. Vers la fin du mois d’avril, les astronomes ont enregistré une série de FRB qu’ils soupçonnent de provenir de SGR 1935 + 2154, un magnétar situé à environ 30 000 années-lumière de la Terre. Le radiotélescope qui a eu le meilleur aperçu du phénomène, le Canadian Hydrogen Intensity Mapping Experiment (CHIME), l’a fait à la limite de sa portée, ce qui a entraîné une certaine incertitude quant à l’identité de la source. 

Maintenant que les scientifiques ont une bonne idée de l’origine des FRB, la question est de savoir comment ils génèrent le phénomène. Une hypothèse est que les électrons à proximité peuvent interagir en masse avec le champ magnétique du magnétar d’une manière similaire à la façon dont nous créons des ondes radio ici sur Terre, mais plus d’observation est nécessaire avant de pouvoir être sûrs. 

« Il a fait des choses intéressantes, et nous essayons de reconstituer ce que tout cela signifie », a déclaré Kiyoshi Masui, l’un des physiciens du MIT de l’équipe qui a analysé les FRB. Nouvelles du MIT. «Nous avons les yeux ouverts pour d’autres magnétars, mais l’important est maintenant d’étudier cette source unique et de voir ce qu’elle nous dit sur la fabrication des FRB.»

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