Les chercheurs seront en mesure de mieux comprendre ce qui est considéré comme le plus ancien ordinateur (numérique) au monde après la découverte de son manuel d’utilisation perdu depuis longtemps. Le Z4, qui a été construit en 1945, fonctionne sur bande, occupe la majeure partie d’une pièce et a besoin de plusieurs personnes pour le faire fonctionner. La machine réside désormais au Deutsches Museum de Munich, mais elle n’a pas été utilisée depuis un certain temps.

Une archiviste de l’ETH Zurich, Evelyn Boesch, a découvert le manuel parmi les documents de son père en mars, selon le professeur à la retraite Herbert Bruderer (via Carte mère). René Boesch a travaillé avec l’Association suisse du génie aéronautique, qui était basée à l’Institut de statique et de construction aéronautique de l’université. Le Z4 y était logé au début des années 1950.

Parmi les documents de Boesch figuraient des notes sur les problèmes mathématiques résolus par le Z4 et liés au développement du chasseur à réaction P-16. «Il s’agissait notamment de calculs sur la trajectoire des fusées, sur les ailes des avions, sur les vibrations de flottement [et] sur le piqué», a écrit Bruderer dans un article de blog de l’Association of Computing Machinery.

L’ordinateur lui-même a toute une histoire. L’ingénieur civil allemand Konrad Zuse a inventé le Z4 sous le régime nazi et est probablement l’auteur du manuel, selon Bruderer. À un moment donné, les nazis voulaient que Zuse déplace l’ordinateur dans un camp de concentration, où le régime a utilisé le travail forcé pour fabriquer des roquettes et des bombes volantes. Il a refusé et a plutôt déplacé le Z4 dans une grange dans une ville éloignée pour attendre la Seconde Guerre mondiale.

Le mathématicien Eduard Stiefel a par la suite acquis le Z4 pour l’Institut de mathématiques appliquées de l’ETH Zurich. Il a passé quelques années à l’Institut de recherche franco-allemand de Saint-Louis avant que le Z4 ne soit transféré au Deutsches Museum en 1960.

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