Après 57 ans d’aide à l’élargissement des connaissances humaines et de la compréhension du cosmos, l’histoire du célèbre observatoire Arecibo de Porto Rico touche à sa fin malheureuse. Suite à deux pannes de câbles ces derniers mois, la National Science Foundation (NSF), l’agence qui supervise le télescope, a annoncé jeudi qu’elle n’avait d’autre choix que de mettre hors service la structure.     

La NSF a commandé plusieurs évaluations indépendantes pour déterminer comment procéder pour réparer Arecibo. Ils sont tous parvenus à la même conclusion: la structure de 900 tonnes qui pend au-dessus du plat emblématique de l’observatoire risque de subir une «panne catastrophique», et tenter de la réparer mettrait les travailleurs de la construction et les installations du personnel en danger de mort. De plus, même si les travailleurs pouvaient d’une manière ou d’une autre effectuer des réparations en toute sécurité, rien ne garantit que l’observatoire n’aura pas de problèmes de stabilité à long terme.     

«Jusqu’à ce que ces évaluations arrivent, notre question n’était pas de savoir si l’observatoire devait être réparé, mais comment. Mais au final, une prépondérance de données a montré que nous ne pouvions tout simplement pas le faire en toute sécurité. Et c’est une ligne que nous ne pouvons pas franchir», a déclaré Ralph Gaume, directeur de la division Sciences astronomiques de la NSF. 

L’agence dit qu’elle démolira le télescope de 1000 pieds, tout en essayant de préserver autant de structures environnantes que possible, y compris le centre d’accueil à proximité. NSF n’a pas dit combien de temps le processus prendra, ni combien il en coûtera. C’est un petit réconfort, mais tout n’est pas perdu. L’agence espère continuer à travailler dans l’installation LIDAR de l’observatoire, ainsi que dans l’installation située à proximité de Culebra, qui collecte des données sur les nuages ​​et les précipitations. Il continuera également d’analyser et de cataloguer les données scientifiques collectées avec le télescope avant qu’il ne soit finalement mis hors service. 

Dire que la perte d’Arecibo est un coup dur pour la communauté scientifique serait un euphémisme. Les chercheurs du Search for Extraterrestrial Intelligence (SETI) ont utilisé le télescope pour rechercher des signes indiquant que l’humanité n’est pas seule parmi les étoiles. Il a également aidé les scientifiques à suivre les astéroïdes dangereux, ainsi qu’à étudier les événements cosmiques lointains comme les pulsars et les ondes gravitationnelles.

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