OSIRIS-REx est devenu la première mission à collecter des échantillons d’un astéroïde dans l’espace après avoir collecté avec succès du matériel rocheux de «régolithe» à la surface de Bennu. Maintenant, la NASA a publié plusieurs vidéos montrant exactement à quoi ressemblait ce processus de collecte de six secondes, et la meilleure façon de le décrire est «le chaos contrôlé».

La NASA s’est préparée pour ce moment pendant longtemps, car OSIRIS-Rex a commencé à orbiter Bennu au début de 2019. Elle a mené des enquêtes très tôt qui ont révélé du matériel carboné organique largement répandu sur la surface de Bennu, en particulier sur le site Nightingale choisi pour le processus d’échantillonnage. Cela a donné à la NASA l’assurance qu’elle collecterait un échantillon de matière organique, ce qui était un objectif central de la mission.

Le processus de collecte d’échantillons était une danse soigneusement orchestrée. OSIRIS-REx a étendu son bras robotique TAGSAM de 2 mètres (6,6 pieds) avec la tête d’échantillonnage de 30 cm (1 pied) de large attachée, tout en repliant ses panneaux solaires pour les protéger. La sonde s’est ensuite lentement approchée de la surface, pour finalement se poser à moins d’un mètre (3,3 pieds) de la cible sélectionnée. L’ensemble du processus a été surveillé par la caméra d’imagerie SamCam montée au-dessus du bras.

La caméra montre la tête du TAGSAM s’approchant puis impactant la surface de Bennu à seulement 0,2 mi / h, pénétrant dans le régolithe. Au début, il semble écraser quelques roches poreuses en dessous, puis une seconde plus tard, déclenche une bouteille d’azote gazeux. Cela a agité « une quantité substantielle du matériel du site d’échantillonnage », a déclaré la NASA, pour le dire légèrement. Il a passé environ cinq à six secondes à collecter du matériel, la majorité étant réunie dans les trois premières secondes.

La tête est conçue pour attraper et stocker ce matériau de surface agité. OSIRIS-REx prendra d’abord une photo de la tête de collecteur pour confirmer la présence de régolithe, puis samedi, mesurera la masse de roche et de poussière en tournant sur son axe comme une centrifugeuse.

La NASA a déclaré que l’échantillonnage «s’est déroulé aussi bien que nous l’avions imaginé», car il a écrasé beaucoup de matériel qui aurait dû être collecté dans la chambre d’échantillonnage. Les scientifiques ont déjà beaucoup appris sur Bennu rien qu’en regardant la vidéo de l’impact, mais nous devrons attendre trois longues années pour que le vaisseau spatial revienne sur Terre, avant de pouvoir vérifier de quoi il est réellement composé.

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