Il y a des processeurs dans tout. Je ne parle même pas du SoC de votre téléphone ou de votre smart TV; mais les appareils modernes, des voitures aux consoles, sont remplis de minuscules puces. Ces microcontrôleurs gèrent les alimentations, interprètent les lectures des capteurs, déplacent les données, gèrent les connexions réseau et une multitude d’autres services. La conception de ces processeurs, de l’architecture au jeu d’instructions (le code fondamental que les processeurs peuvent exécuter), est considérée comme une propriété intellectuelle, et la moitié du temps elle est secrète. Selon David Patterson, professeur d’informatique à l’UC Berkeley, l’appareil moyen peut avoir des processeurs construits par une demi-douzaine de fabricants différents ou plus.

Patterson le saurait. En 2018, il a reçu, avec l’ancien président de Stanford John Hennessey, le prix Turing (essentiellement le prix Nobel de l’informatique) pour avoir développé RISC, la philosophie de conception qui alimente la plupart de ces puces. Ce travail remontait aux années 80, mais au cours de la dernière décennie, Patterson a travaillé avec une autre équipe de Berkeley sur RISC-V, un nouveau concept de processeur entièrement open-source.

RISC a permis une révolution dans les processeurs petits, efficaces et à faible coût et a contribué à créer notre monde connecté moderne. Mais dans les années qui ont suivi, une poignée d’entreprises ont fini par dominer le paysage des processeurs. Si vous avez besoin d’une puce pour un nouvel appareil, votre seule vraie option est d’espérer que vous pouvez trouver quelque chose de proche de ce que vous voulez dans le commerce, quelque part comme Texas Instruments ou Renesas. La conception complète d’une puce à partir de zéro est tellement complexe et coûteuse que peu d’entreprises ont les ressources pour le faire.

L’un des grands facteurs limitants ici est le code fondamental du processeur; le jeu d’instructions, ou ISA. Développer un nouvel ISA est une entreprise énorme, et quelques petits, comme ARM et x86, dominent le paysage des puces. Ce que RISC-V fait, c’est fournir une ISA fonctionnelle et testée pour qui le veut. L’ISA est également conçu pour être modifié, avec des «extensions» qui peuvent ajouter des fonctionnalités, permettant aux ingénieurs de choisir les fonctionnalités dont ils ont besoin.

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Même avec un ISA, la conception d’un nouveau processeur est une entreprise énorme, mais de nombreuses entreprises soutenant le projet RISC-V, y compris des géants comme Western Digital, ont également ouvert leurs conceptions de puces, les libérant pour que d’autres puissent les modifier ou les utiliser. Ou les nouvelles entreprises peuvent passer des contrats avec une entreprise comme SiFive, une startup qui construit des processeurs RISC-V personnalisés sur commande.

Il y a encore de nombreuses façons dont ce projet pourrait mal tourner – assèchement du financement, problèmes de développement, failles de sécurité, pour n’en nommer que quelques-uns – mais s’il réussit, RISC-V pourrait réduire le coût de développement d’une nouvelle puce et aider les entreprises de toutes tailles. pour construire exactement les processeurs dont ils ont besoin. Regardez notre vidéo complète pour plus d’informations.