Rocket Lab a récemment effectué un retour en vol réussi et a lancé un satellite client à partir de son Electron Rocket, mais ce n’est pas tout ce qui s’est passé pendant la mission. La société a également lancé secrètement son propre satellite, appelé Photon, qui pourrait un jour effectuer d’ambitieuses missions spatiales.

Photon est basé sur le «Kick Stage» de Rocket Lab, une mini-fusée conçue pour propulser les charges utiles des satellites sur leur orbite circulaire finale une fois qu’Electron les a amenés dans l’espace. Cependant, plutôt que de simplement emballer un système de propulsion, Photon transportera des composants électroniques supplémentaires, des capteurs d’orientation, des unités de production d’énergie et des instruments tels que des caméras. Cela signifie que Photon peut agir lui-même comme un satellite afin que les clients n’aient pas besoin de contracter des fournisseurs tiers pour les concevoir et les construire.

Normalement, une fois que le Kick Stage a fait son travail, Rocket Lab la désorbite pour brûler dans l’atmosphère. Cependant, cette fois, il a envoyé une commande qui l’a mis en mode satellite Photon pour continuer sur une mission autonome appelée «First Light». Conçu comme une démonstration, il est équipé de panneaux solaires et d’une caméra qui peut prendre des images de lui-même et de la Terre.

À terme, les clients pourront choisir une mission «lancement plus vaisseau spatial» avec le satellite Electron Rocket et Photon, qui «éliminera la complexité, les risques et les retards associés à la nécessité de construire leur propre matériel de satellite et de se procurer un satellite séparé. lancement », a déclaré Peter Beck, PDG de Rocket Lab, dans un communiqué.

Lors d’une conférence de presse, Beck a déclaré que la société avait lancé Photon en secret pour «s’assurer que tout allait bien et que cela fonctionnait avant de l’annoncer». Rocket Lab a déclaré qu’une version à haute énergie de Photon pilotera éventuellement des «missions lunaires et interplanétaires», y compris la mission Capstone de la NASA au début de 2021. Dans cette mission, Photon volera en tant que «pionnier» qui aidera le vaisseau spatial Gateway du programme Artemis en toute sécurité approche de la lune.

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