Bien que SpaceX n’ait pas réussi un lancement dimanche en double comme prévu, la société a quand même réussi un exploit rare. Au lieu de se lancer vers l’est comme toutes les autres fusées de Cap Canaveral, le Falcon 9 s’est dirigé vers le sud en direction de Cuba, à proximité de zones peuplées sur la côte de la Floride (via Le bord). La mission «SAOCOM 1B» marque le premier «lancement polaire» de ce type depuis la Floride depuis 1969, rendu possible par une exemption spéciale de l’Armée de l’Air pour SpaceX.

Les satellites à destination des orbites polaires (où un satellite passe au-dessus des pôles Nord et Sud), sont généralement lancés depuis la base de Vandenberg Air Force en Californie. De cette façon, ils peuvent se diriger plein sud directement au-dessus de l’océan sans passer par-dessus des zones peuplées. En revanche, les vols en provenance de Floride se dirigent toujours vers l’est au-dessus de la mer, car les vols vers le sud ont été interdits en raison de la présence de villes comme West Palm Beach ci-dessous.

Cependant, en raison des dangers d’incendies de forêt près de Vandenberg, l’armée de l’air a décidé d’autoriser SpaceX – et uniquement SpaceX – à se lancer au sud de la Floride. Il a fait l’exception car le Falcon 9 dispose d’un système de sécurité de vol automatique qui peut détruire la fusée s’il présente une anomalie ou s’écarte de sa trajectoire prévue. Il est essentiel que la fusée puisse prendre cette décision sans intervention humaine, car l’explosion du moteur de la fusée peut interférer avec les commandes d’autodestruction depuis le sol.

Le principal point de danger pour SpaceX était peu de temps après le décollage alors que le Falcon 9 longeait la côte de Floride. Le premier étage a chuté avant l’arrivée de la fusée au-dessus de Cuba, et après cela, il était suffisamment haut pour ne pas menacer l’île.

Alors que seul le Falcon 9 de SpaceX bénéficie de l’exemption pour le moment, les fusées existantes et à venir comme la United Launch Alliance Vulcan, le New Glenn de Blue Origin et le Falcon Heavy de SpaceX seront toutes à terme équipées de systèmes d’autodestruction automatisés. À ce moment-là, ils seront tous autorisés à voler au sud de Cap Canaveral également.

Lire aussi  Le Japon enverra une caméra 8K sur Mars et ses lunes

Le satellite SAOCOM 1B lancé par l’agence spatiale argentine suivra une orbite héliosynchrone qui lui permettra de surveiller des spots sur Terre à la même heure chaque jour. Il utilisera le radar pour surveiller la Terre à la recherche de catastrophes qui pourraient affecter ses industries agricoles, minières et autres. La fusée d’étage 1 du Falcon 9 utilisée pour le lancement a maintenant volé quatre fois au total – et volera à nouveau, grâce à un autre atterrissage au sol réussi près de la rampe de lancement.