En 2012, une équipe de chercheurs japonais et belges en Antarctique a trouvé une roche spatiale de la taille d’une balle de golf posée dans la neige. Maintenant, les astronautes de la NASA ont eu la chance d’étudier un morceau de cette météorite, Asuka 12236, et ils disent qu’il pourrait contenir de nouveaux indices sur le développement de la vie. 

À l’intérieur de la météorite, des astrobiologistes du Goddard Space Flight Center de la NASA ont trouvé une concentration élevée d’acides aminés, en particulier d’acides aspartiques et glutamiques. Ce sont deux des 20 acides aminés qui produisent des millions de protéines, essentielles aux fonctions corporelles des animaux.

Les chercheurs ont trouvé des acides aminés dans d’autres roches spatiales, mais pas à une concentration aussi élevée. Peut-être le plus surprenant, Asuka 12236 contient des versions plus gaucher de certains acides aminés. Bien qu’il existe des versions pour droitiers et gauchers de chaque acide aminé, la vie telle que nous la connaissons n’utilise que des acides aminés gauchers pour construire des protéines. 

Les chercheurs veulent savoir pourquoi il y avait un déséquilibre avec les acides aminés gauchers et quels types de conditions spatiales auraient pu y conduire. Ils pensent qu’Asuka 12236 a été exposé à très peu de chaleur ou d’eau – deux indices importants.

Recherche de météorites en Antarctique / Daniel Glavin

En étudiant différentes météorites, les scientifiques peuvent créer une chronologie des conditions spatiales changeantes pour mieux comprendre l’évolution des acides aminés et de la vie telle que nous la connaissons. C’est une autre raison pour laquelle Asuka 12236 est si précieux. Les astrobiologistes de la NASA pensent qu’il s’est peut-être formé avant notre propre système solaire.

Bien que les découvertes d’Asuka 12236 soient intéressantes, les chercheurs sont impatients d’étudier davantage d’échantillons de roches spatiales. En octobre, le vaisseau spatial OSIRIS-REx de la NASA collectera un échantillon de l’astéroïde Bennu et ramènera un échantillon scellé de terre et de roches sur Terre. Les chercheurs rechercheront également des acides aminés dans cet échantillon.

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