Une météorite qui a illuminé le ciel nocturne du Midwest américain en 2018 contient des composés organiques «  purs  » qui peuvent offrir des indices sur la façon dont la vie s’est formée sur Terre, selon les chercheurs (via le Indépendant). Il a été repéré par des automobilistes et d’autres dans plusieurs États après avoir produit une boule de feu et une forte explosion le 18 janvier 2018. Grâce à une réflexion et à une action rapides, les roches ont rapidement été entre les mains des chercheurs avant qu’elles ne puissent être contaminées.

Moins de deux jours après avoir traversé le ciel, le chasseur de météorites Robert Ward a trouvé le premier morceau posé sur la surface gelée du lac Strawberry près de Hambourg, au Michigan. Il a pu localiser l’emplacement en utilisant le radar météorologique de la NASA, car les morceaux de météorite étaient de taille similaire à la grêle. Il l’a rapidement obtenu au Field Museum de Chicago, où le conservateur Philipp Heck s’est rapidement mis à l’étudier.

«Cette météorite est spéciale car elle est tombée sur un lac gelé et a été récupérée rapidement. C’était très vierge. Nous avons pu voir que les minéraux n’étaient pas beaucoup modifiés et nous avons découvert plus tard qu’ils contenaient un riche inventaire de composés organiques extraterrestres », a déclaré Heck dans un communiqué. «Ces types de composés organiques ont probablement été livrés à la Terre primitive par des météorites et pourraient avoir contribué aux ingrédients de la vie.»

Les chercheurs ont déterminé qu’il s’agissait d’une météorite chondrite H4 rare, représentant seulement quatre pour cent de celles trouvées sur Terre. L’analyse initiale a déterminé qu’il contenait plus de 2 600 composés organiques distincts qui étaient encore intacts malgré la chaleur intense créée lorsqu’il a traversé l’atmosphère. Ils ont également découvert qu’il s’était probablement détaché il y a 12 millions d’années de son astéroïde parent, qui s’est formé 4,5 milliards d’années plus tôt.

De nombreux scientifiques ont pu sonder la roche en utilisant différentes techniques, «nous avons donc un ensemble de données exceptionnellement complet pour une seule météorite», a déclaré Heck.

Alors que la météorite était aussi propre que celle qui atterrit sur Terre peut l’être, les scientifiques sont particulièrement impatients de mettre la main sur un spécimen vraiment vierge de la source – l’espace. Cela devrait se produire en 2023. lorsque le vaisseau spatial Osiris-REx de la NASA est sur le point de revenir sur Terre après avoir réussi à saisir et à ranger un morceau de régolithe de l’astéroïde Bennu.

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